Maapallon magneettikenttä on heikentynyt jo 160 vuoden ajan. Suurimmillaan heikentyminen on laajalla alueella eteläisellä pallonpuoliskolla, Zimbabwen ja Chilen välisellä alueella, joka tunnetaan Etelä-Atlantin anomaliana.

Anomalian alueella magneettikenttä on jo nyt niin heikko, että avaruusjärjestöt eivät ohjaa satelliittejaan alueelle, sillä magneettikenttä ei pysty suojelemaan niitä avaruuden säteilyltä.

Rochesterin yliopiston tutkijat ovat nyt löytäneet johtolankoja anomalian alkuperästä. Tutkijoiden mukaan anomalian aiheuttaja on syvällä eteläisen Afrikan alla sijaitseva poikkeama Maan rakenteessa.

Magneettisten napojen vaihtuminen tarkoittaisi muutakin kuin sitä, että kompassia täytyisi opetella lukemaan ”väärin päin”.

Seismologisen datan mukaan noin 2 900 kilometrin syvyydessä, Maan ulomman ytimen ja vaipan välissä, on poikkeuksellisen tiheä alue, joka voi vajotessaan kohti planeettamme ydintä aiheuttaa häiriötä sulan raudan liikkeelle. Koska Maan magneettikenttä syntyy sulan raudan liikkeestä Maan ytimessä, vaikuttaa tiheän alueen vajoaminen myös magneettikenttään.

Tämä poikkeama-alue tunnetaan nimellä African Large Low Shear Velocity Province eli ALLSVP.

Etelä-Atlantin anomalian ja LLSVP-alueen sijainti kartalla. (Kuva: Michael Osadicw/John Tarduno, CC BY-ND)

Tuhansia vuosia vanhojen savimajojen jäänteitä tutkittuaan tutkijat huomasivat, että kyseessä ei ole ensimmäinen kerta, kun magneettikenttä alueella on heikentynyt ALLSVP:n seurauksena.

Tutkijoiden mukaan magneettikentässä on tapahtunut muutoksia ajanlaskun alun jälkeen kolme kertaa aikaisemminkin, vuosien 400–450, 700–750 ja 1225–1550 välillä. Nyt havaittava Etelä-Atlantin anomalia on siis toistuvan ilmiön tuorein ilmentymä.

”Olemme saaneet yhä vahvempaa näyttöä siitä, että Afrikan alueella Maan ytimen ja vaipan rajalla tapahtuu jotain kummallista, jolla voi olla merkittävä vaikutus koko planeettamme magneettikentälle”, tutkimuksen johtaja John Tarduno toteaa.

Tutkijoiden mukaan on kuitenkin liian aikaista sanoa, voiko ilmiö olla syyllinen Maan magneettinapojen kiepsahtamiselle kokonaan ympäri.

Magneettinapojen kääntyminen on pitkä prosessi, johon kulunee vielä useita tuhansia vuosia.

Magneettisten napojen päittäin vaihtuminen on luonnollinen ilmiö. Sen uskotaan tapahtuvan tyypillisesti noin 200 000–300 000 vuoden välein. Viime kerrasta on kuitenkin kulunut jo 780 000 vuotta. Viimeksi magneettiset navat olivat vähällä kiepsahtaa ympäri noin 40 000 vuotta sitten.

Magneettisten napojen vaihtuminen tarkoittaisi muutakin kuin sitä, että kompassia täytyisi opetella lukemaan ”väärin päin”. Magneettikenttä heikkenisi pitkäksi ajanjaksoksi, ja joidenkin tutkijoiden mukaan tämä voisi tarkoittaa sitä, että joistain paikoista maapallolla tulisi asumiskelvottomia.

Avaruussäteilyn lisääntymisen myötä myös elektroniset laitteet ja sähköverkko olisivat vaarassa. Infrastruktuuriongelmat johtaisivat isoihin ongelmiin laajemmin yhteiskunnassa.

Ainakaan toistaiseksi syytä huoleen ei kuitenkaan ole. Magneettinapojen kääntyminen on pitkä prosessi, johon kulunee vielä useita tuhansia vuosia.

Rochesterin yliopiston tutkimus on julkaistu Geophysical Research Letters -tiedejulkaisussa. Lisää aiheesta yliopiston tiedotteessa.