Olemme ihmiskunnan seuraavan kultakuumeen kynnyksellä. Tällä kertaa se suuntautuu Maan sijasta avaruuteen eli Kuuhun ja Aurinkokuntaamme kiertäviin asteroideihin.

Asteroidit sisältävät suuria määriä arvometalleja. Nasan arvion mukaan Marsin ja Jupiterin välisen asteroidivyöhykkeen luonnonvarojen asteroidien arvo olisi yli 580 triljoonaa (580 x 1018) euroa. Summa jaettuna tasan kaikille maailman ihmisille tarkoittaisi 83 miljardia euroa per nenä.

Ei siis ole ihme, että monet valtiot ovat aloittaneet omia avaruusohjelmiaan saadakseen ottajaansa odottavat rikkaudet haltuunsa. Space.com-sivusto uutisoi viime viikolla, että myös Yhdysvaltain geologian tutkimuskeskus (USGS) on nyt aloittamassa avaruuden resurssien ja niiden louhimisen mahdollisuuksien kartoittamista.

USGS haluaa selvittää tieteellisesti, miten ihmiskunta voisi hyötyä avaruudesta löytyvästä veden, mineraalien ja metallien tarjonnasta. Lisäksi sen on määrä kartoittaa tarkemmin asteroideilla olevien resurssien määriä ja niiden louhinnan kannattavuutta.

Yksi asteroidi voi sisältää jopa 175-kertaisen määrän platinaa Maan vuotuiseen tuotantoon verrattuna.

”Kuun vesivarannot ovat hyvä esimerkki resurssista, josta emme tiedä vielä riittävästi tehdäksemme tarkkoja arvioita,” USGS:n tutkija Laszlo Kestay kertoo.

Mutta miten avaruudesta löytyviä luonnonvaroja sitten louhittaisiin? Erilaisia menetelmiä on varmasti yhtä paljon kuin yrittäjiäkin, mutta Glasgowin yliopiston tutkijat ovat nyt esittäneet oman näkemyksensä asiasta.

Aiheesta uutisoiva The Daily Mail kertoo, että tutkijoiden menetelmä olisi varsin kustannustehokas. Sen sijaan, että me menisimme asteroidien luokse, käyttäisimme avaruusaluksia, jotka tuuppaisivat ne matalalle Maata kiertävälle radalle.

Asteroidit vakiinnutettaisiin uudelle kiertoradalleen ilmajarrutuksen avulla. Ilmajarrutus perustuu nimensä mukaisesti planeetan ilmakehän ja satelliitin väliseen kitkaan. Jokaisella kierroksella planeetan ilmakehään sukeltava satelliitti hidastuu hieman ilmanvastuksen jarruttamana.

Euroopan avaruusjärjestön ExoMars Trace Gas Orbiter -luotain asettui taannoin kiertoradalleen Marsin ympäri vuoden kestäneen jarrutusmanööverin jälkeen. Se vaati kaikkiaan 950 kierrosta planeetan ympäri. Alla Esan julkaisema video luotaimen jarrutuksesta:

Asteroidin uudelle kiertoradalleen tuupannut alus pysyisi siihen kiinnitettynä varmistaakseen sen, ettei asteroidi syöksy vahingossa hallitsemattomasti Maahan.

Lisävarotoimenpiteenä tutkijat ehdottavat, että matalalle kiertoradalle hyödynnettäväksi tuotavat asteroidit eivät olisi halkaisijaltaan yli 30-metrisiä. Näin ne tuhoutuisivat ilmakehän läpi pudotessaan.

Tutkimus on julkaistu Acta Astronautica -tiedejulkaisussa.