Amerikkalaistutkijat ovat havainneet Aurinkokunnan ulkolaidalla kiertävän uuden plutoidin tai pienen kääpiöplaneetan. Tutkijoiden mukaan löytö vahvistaa teoriaa ”Planeetta Yhdeksän” olemassaolosta.

Yli kaksi kertaa Plutoa kauempana Auringosta kiertävä uusi kappale nimettiin 2015 TG387:ksi, ja se sai lempinimen ”Menninkäinen” (The Goblin). Havainnon teki Carnegien tiedeinstituutin astronomi Scott Sheppard kollegoineen.

2015 TG387 havaittiin sen ollessa hyvin elliptisen kiertoratansa kohdassa, jossa se on lähimpänä Aurinkoa – noin 80 astronomisen yksikön (AU) etäisyydellä. Vertailun vuoksi Pluton etäisyys Auringosta on tällä hetkellä noin 34 AU.

Tutkijat kertovat, että Menninkäinen ei koskaan tule 65 astronomista yksikköä lähemmäs Aurinkoa. Periheliltään (lähin etäisyys Auringosta) se on kolmanneksi etäisin tunnettu Aurinkokunnan kappale. Vain 2012 VP113 ja 90377 Sedna pysyttelevät Auringosta aina sitäkin kauempana.

Menninkäisen apheli eli suurin etäisyys Auringosta on noin 2300 AU.

”Uskomme, että Aurinkokunnan laidoilla kiertää tuhansia tällaisia kohteita, mutta niiden havaitseminen on hyvin vaikeaa. 99 prosenttia 40 000 vuotta kestävällä kiertoradallaan 2015 TG387 on liian himmeä nähtäväksi”, tutkijat kertovat tiedotteessaan.

2015 TG387 ei siis koskaan tule niin lähelle aurinkokuntamme jättiläisplaneettoja Neptunusta ja Jupiteria, jotta niiden vetovoima vaikuttaisi sen kiertorataan. Tutkijoiden ajamat simulaatiot viittaavat kuitenkin siihen, että sen kiertorataan vaikuttaa jokin suurikokoinen kappale.

Havainnekuva 2015 TG387:n kiertoradasta. Ensihavainto kappaleesta tehtiin japanilaisella Subaru-teleskoopilla lokakuussa 2015.

Sheppard ja Northern Arizonan yliopiston Chad Trujillo olivat vastuussa myös aiemmin mainitun 2012 VP113:n tunnistamisesta. Vuonna 2015 julkistettu löytö johti havaintoon siitä, että monilla Kuiperin vyöhykkeen kappaleilla on samankaltainen hyvin poikkeuksellinen kiertorata. Tästä syntyi myös teoria niin sanotusta ”Planeetta Yhdeksästä”.

Tähtitieteilijät ovat laskeneet, että jättimäinen ”Planeetta Yhdeksän” olisi massaltaan 5–20 Maan kokoinen ja se kiertäisi Aurinkoa jopa tuhannen astronomisen yksikön etäisyydeltä. Sen kiertoaika Auringon ympäri olisi 10 000–20 000 vuotta.

”Nämä kaukaiset kappaleet ovat ovat kuin leivänmuruja, jotka johdattavat meidät Planeetta X:n jäljille. Mitä enemmän sellaisia löydämme, sitä paremmin opimme ymmärtämään Aurinkokunnan ulko-osia ja hypoteettista planeettaa, jonka uskomme vaikuttavan vetovoimallaan niiden kiertorataan”, Sheppard selittää ja toteaa, että planeettalöytö mullistaisi käsityksemme Aurinkokunnan evoluutiosta.

2015 TG387:n halkaisija on tutkijoiden mukaan noin 300 kilometriä, eli se sijoittuu kääpiöplaneettojen skaalan alapäähän.

Simulaatiot paljastivat, että supermaa vaikuttaa siihen samalla tavoin kuin muihin tunnettuihin transneptunisiin kappaleisiin.

”Simulaatiomme eivät todista planeetan olemassaoloa, mutta ne toimivat lisätodisteina siitä, että Aurinkokunnan ulkolaidalla voi lymyillä jotain suurta”, Trujillo summaa.

Tutkijat raportoivat löydöstään Astronomical Journal –tiedejulkaisussa.