Toyota kerää vauhtia juhliakseen Priuksen 20-vuotissyntymäpäivää. Vaikka Honda toi yhtä aikaa markkinoille Insightin, vain toinen kaksikosta kääntyi vuosien mittaan menetykseksi. Vahvistamattomien tietojen mukaan alussa Toyota menetti Prius-projektissa valtavasti jenejä, mutta vuosien mittaan tappiot ovat kääntyneet voitoksi.

Tarina alkaa vuodesta 1993, jolloin Toyotalla pohdittiin sitä, millaisilla autoilla ajetaan vuosituhannen jälkeen. Keskustelujen pohjalta käynnistettiin G21-projekti. Se realisoitui vuonna 1997, kun esiteltiin ensimmäinen Prius-sukupolvi.

Projektin alkuperäisenä päämääränä oli nostaa polttoainetalous puolitoistakertaiseksi perinteisiin polttomoottoreihin verrattuna. Myöhemmin tavoitetta korotettiin kaksinkertaiseksi tavallisiin moottoreihin verrattuna. Yhtiössä leikiteltiin useilla erilaisilla ideoilla, joista kehityksen kohteeksi otettiin hybridi, jonka koemalli esiteltiin vuonna 1995 Tokion autonäyttelyssä.

Koemallissa oli 1,5-litrainen moottori, portaattomasti toimiva automaattivaihteisto ja kapasitaattori, johon voitiin varastoida energiaa. Kun autossa oli vielä moottorin sammutustoiminto, sen kulutus oli vähän yli kolme litraa sadalla eli puolet saman kokoluokan normaaliautojen kulutuksesta.

Kaksi vuotta myöhemmin esitellystä tuotantomallista, ensimmäisen sukupolven Priuksesta, tuli maailman ensimmäinen suurtuotantoon päässyt hybridi. Kahdessa vuodessa koemallista tuotantoon tehdyt muutokset olivat varsin vähäisiä. Kulutus valitettavasti kasvoi jonkin verran ja oli 3,6 litraa sadalla kilometrillä.