Tähtäimessä läheinen aurinkokunta

Tähtäimessä läheinen aurinkokunta

Alfa Centauriin 20 vuodessa

Kansainvälinen avaruushanke tähtää korkealle: Alfa Centauri -tähden luokse lähetetään 20 prosentilla valon nopeudesta kiitävä luotain. Houkuttimena on, että aluella lymyilee ilmeisesti Maan kaltainen planeetta.

Kolmesta tähdestä koostuva ­Alfa Centauri sijaitsee 4,37 valovuoden eli 40 miljoonan miljoonan kilometrin päässä Maasta. Tavallisella raketilla matka kestäisi noin 30 000 vuotta, mutta Starshot-luotaimella se yritetään taittaa 20 vuodessa.

Kolmoistähtijärjestelmän yksi komponentti on Proxima Centauri -niminen tähti. Sitä kiertää mahdollisesti elinkelpoinen planeetta nimeltään Proxima b.

”Maa on upea paikka, mutta se ei ehkä kestä ikuisesti. Ennemmin tai myöhemmin meidän täytyy suunnata huomiomme kohti tähtiä. Breakthrough Starshot -hanke on hyvin jännittävä ensiaskel tuolle matkalle”, kommentoi kosmologi Stephen Hawking.

Hawkingin lisäksi Breakthrough-säätiön taustalta löytyy muiden muassa sijoittaja Juri Milner ja Facebookin perustaja Mark Zuckerberg. Säätiö on kerännyt 100 miljoonaa dollaria esivalmisteluihin ja laitteiston prototyypin rakentamiseen.

Purjeiden paksuus atomiluokkaa

Mistä tällaiseen lentoon tarvittava energia saadaan? Luxemburgissa ICT Spring -konferenssissa toukokuussa asiaa esitellyt Breakthrough-säätiön puheenjohtaja ja entinen Nasan tutkimusjohtaja ­Pete Warden kertoi, että avuksi otetaan lasertekniikka.

”Jos rakennamme 100 gigawattia ­kehittävän lasertykkien patteriston, saamme luotaimelle tarvittavan nopeuden”, hän kaavaili.

Starshot-hanke julkistettiin viime vuonna, ja Warden kävi vakuuttamassa, että se on edelleen hyvässä vauhdissa. Teknisiä yksityiskohtia ja esimerkiksi laitteiden kestävyyteen liittyviä haasteita ratkotaan parhaillaan.

Luotain olisi itse asiassa noin tuhannesta alle gramman painoisesta sirusta koostuva pilvi, joka saisi vauhtinsa pienten, muutaman atomin paksuisten purjeiden avulla. Voimakkaat lasersäteet kiihdyttäisivät sirut jo muutamassa minuutissa 20 prosenttiin valon nopeudesta.

Galaksin kokoinen säiliö

”Jos lennon toteuttaisi tavallisella raketti­polttoaineella, polttoainesäiliön pitäisi olla Linnunradan kokoinen. Edes Luxemburgin valtion budjetti ei taitaisi siihen riittää”, Worden arveli.

Mikrosiruissa olisi monipuolista tekniikkaa: kamera, akku, viestintäjärjestelmä ja antureita esimerkiksi matkan varrelle osuvien hiukkasten analysointiin. Myös asteroidivyöhykkeestä voidaan tehdä havaintoja ja lähettää niitä jatkuvasti Maahan. Näin saadaan arvokasta tietoa avaruuden järkäleistä, jotka saattavat uhata Maata – tai joita voitaisiin hyödyntää kaivostoiminnassa.

100 miljoonan alkusummalla ei vielä päästä matkaan, vaan itse toteutus maksaa useita miljardeja.

Lisätietoja: breakthroughinitiatives.org, spaceresources.lu