Elefantit voivat elää jopa 70-vuotiaiksi. Niiden valtavat ruumiit koostuvat huomattavasti suuremmasta määrästä soluja kuin ihminen. Jokaisessa solunjakautumisessa jotain voi mennä pieleen ja aiheutua mutaatio. Silti eläintarhojen elefanteista vain alle viisi prosenttia kuolee syöpään.

Tutkijat ovat nyt löytäneet selityksen sille, miksi elefantit tuntuvat olevan hyvin vastustuskykyisiä syövälle. Löydössä on kyse ”zombigeenistä”, joka on evoluutiossa aiemmin ollut uinuvana.

Chicagon yliopiston tutkijoiden artikkeli on juuri julkaistu tieteellisessä julkaisussa Cell Reports.

Kolme vuotta sitten Chicagon ja Utahin yliopistoissa tutkijat alkoivat erillisissä tutkimuksissa selvittää, miksi elefantit ovat syövälle vastustuskykyisempiä kuin ihmiset.

Tutkijoiden tiedossa oli, että ihmisellä ja kaikilla muilla eläimillä on yksi kasvaimien syntyä vaimentava geeni p53. Sen ansiosta keho havaitsee DNA-vaurion, joka on syövän esiaste. Geenin ansiosta vaurioituneet solut kuolevat.

Tutkijat havaitsivat kuitenkin yllätyksekseen, että elefantilla on 20 kopiota geenistä p53. Tämän ansiosta solut havaitsevat DNA-vauriot herkemmin ja nopeammin.

Chicagon yliopiston jatkotutkimuksissa havaittiin tämän lisäksi geeni nimeltä LIF6, joka tutkijoiden mukaan on ainoastaan elefanteilla. Se on niin kutsuttu pseudogeeni, joka on geenien jakaantumisvirheestä syntynyt toimimaton geeni.

Tutkijoiden hämmästykseksi tämä aiemmin uinunut geeni oli alkanut toimia. Sen rooli on tärkeä. Kun se aktivoituu geenin p53 vaikutuksesta, se tuhoaa vaurioituneen DNA:n.

Tarkka mekanismi, kuinka tämä tapahtuu, on jatkotutkimuksen kohteena.

Tutkimuslöydöllä voi olla merkitystä sen ymmärtämisessä, miten syöpä syntyy. Sen ansiosta voidaan ehkä myös kehittää ihmisen syöpähoitoja.

Aiheesta uutisoivat Phys.org– verkkosivusto ja The New York Times.