Suomalaiset ovat vuosikymmenien ajan olleet moottoriurheilun kirkkaimpia tähtikuljettajia. Tulevaisuudessa kenties myös kilpa-autojen suunnittelijoita. Ensimmäisenä pohjoismaisena oppilaitoksena Helsingin ammattikorkeakoulu on mukana kansainvälisessä kilpa-auton suunnittelu-, rakennus- ja ajokilpailussa, Formula Studentissa. Tapahtuma on ollut ponnahduslautana monille aina Formula 1 -tiimeihin saakka.

Formula SAE/Student -autot ovat kompaktin kokoisia yksipaikkaisia kilpureita. Kilpailussa kerätään pisteitä eri osa-alueilta, ja suurimman yhteispistemäärän kerännyt vie pääpalkinnon. Pisteytettävät alueet voidaan jakaa kahteen osaan, suunnitteluun ja erilaisiin ajokokeisiin. Voiton saavuttamiseen vaaditaan kaikissa arvosteltavissa kohteissa tasaisen hyvää suoritusta. Pienikin epäonnistuminen etenkin ajokokeissa voi pudottaa sijoitusta usealla pykälällä.

Suunnitteluosiossa arvostellaan presentaatiota, kustannusanalyysiä ja auton suunnittelua. Dynaamisessa osiossa pisteitä kerätään kiihdytyskokeessa, polttoaineen kulutuksessa, sekä skid pad-, autocross- ja endurance-ajossa. Pisteytys painottuu vahvasti ajokokeiden puolelle, joista koostuu lähes 70 prosenttia kokonaispisteistä.

Amerikkalaisessa Formula SAE:ssa on vain yksi luokka valmiille autoille, mutta Formula Studentissa osallistumiskynnystä on madallettu kahdella lisäluokalla. Ykkösluokka on tarkoitettu valmiiksi rakennetuille formuloille, kuten Atlantin takanakin. Sen sijaan luokkaan 2 voi osallistua keskeneräisillä autoilla ja kolmannessa luokassa kilpaillaan virtuaalisuunnitelmilla. Kakkos- ja kolmosluokissa arvostellaan luonnollisesti vain auton suunnittelua, kustannuksia ja presentaatiota. Sääntöjen mukaan koko kilpa-autoprojektin tulee olla opiskelijoiden vastuulla rahoituksen hankinnasta ja suunnittelusta aina valmistukseen ja kilpailemiseen saakka. Konsultointi projektin ulkopuolisten asiantuntijoiden kanssa on sallittua, mutta lopulliset päätökset tekee opiskelijatiimi. Suunnittelu- ja kehitystyö ei voi pysähtyä ensimmäisen auton valmistuttua, sillä samalla autolla saa osallistua vain kahden vuoden ajan. Tämän jälkeen formulaan on tehtävä selkeitä muutoksia.

Helsingin ammattikorkeakoulun Formula Engineering Team aloitti oman projektinsa tämän vuoden tammikuun alussa. Tavoite auton saamiseksi ajokuntoon vielä syksyn aikana on kunnianhimoinen, mutta autolaboratorio on osoittanut osaamisensa jo aikaisempien ajoneuvoprototyyppien rakentamisessa. Viimeisin taidonnäyte on keväällä 2000 Geneven autonäyttelyssä esitelty urheiluauto RaceAbout 2000. Koska joukkue on ensimmäinen pohjoismainen korkeakoulu Formula Studentissa, lanseerattiin tiimille teemaksi The Nordic Challenger, haastaja pohjoisesta.

Toukokuussa kolme työryhmän jäsentä vieraili Yhdysvalloissa tutustumassa Detroitin lähellä ajettuun Formula SAE -kilpailuun. Michiganin matkan jälkeen keskityttiin tuolloin reilun kuukauden päässä olleeseen Birminghamin Formula Student -kilpailuun. Kokonaisuutena tiimi oli varsin tyytyväinen kolmosluokassa saavutettuun kakkossijaan. Parannettavaa jäi yhden sijan verran, mutta ensi vuonna ykkösluokassa valmiilla autolla kilpailtaessa taso on jo huomattavasti kovempi, joten haastetta riittää.

(Tiivistelmä Antti Laaksosen artikkelista TM 15/01, s. 44-46)