Grönlannin jäätiköllä on tumma alue, joka on uusien droonikuvauslentojen mukaan kasvamassa yhä tummemmaksi. Sen lisäksi tumma alue näyttää myös sulavan nopeammin kuin pitäisi – ja uusi tutkimus on selvittänyt syyn tähän ilmiöön.

Kyseinen tumma alue on nopeasti sulavan jään raita jäätikön lounaisosassa. Se on noin 400 kilometriä pitkä ja leveimmillään 100 kilometriä. Tummaa aluetta kutsutaan myös ablaatiovyöhykkeeksi, koska tämä alue sulaa nopeammin kuin muut jäätikön osat.

Satelliittikuvissa näkyy Grönlannin ”tumma vyöhyke”.

Nyt norjalaisen Arctic Gas Hydrate, Environment and Climate (CAGE) -organisaation havainnot vahvistavat tämän tiedon – ja osoittavat, kuinka laaja ongelma todella on. Tutkimus julkaistiin Nature Communications -lehdessä.

”Osoitamme sen, että tumma alue on peittynyt hienojakoiseen pölykerrokseen ja mustaan hiileen, jotka tarjoavat ravitsemusta tummille leville. Nämä ovat tummumisen tärkein syy”, kertoo CAGE –organisaation glasiologi Alun Hubbard.

Tämä pikainen sulaminen ei ole ongelma pelkästään Grönlannille, vaan se on ongelma koko planeetalle, varsinkin alueille, joihin merenpinnan nousu vaikuttaa.

Tällä hetkellä merenpinta nousee maailmanlaajuisesti noin 3 millimetriä vuodessa, mutta tämä luku ei pysy vakaana – 12 kuukauden välein se nousee vielä 0,08 millimetriä, ja tutkijat tietävät, että Grönlannin jäätikön sulaminen on erityisen tärkeä tekijä tämän kehityksen kannalta.

Tumman alueen nopeutetun sulamisen mekanismi on yksinkertainen. Tummat sävyt absorboivat enemmän säteilyä, ja kun jää on tummempi, se imee enemmän auringon lämpöä ja sulaa nopeammin.

Valon heijastumisen määrää kutsutaan albedoksi, ja vaaleammilla pinnoilla on korkeampi albedo. Tumman alueen alhainen albedo tarkoittaa, että jää sulaa jopa viisi kertaa nopeammin kuin puhdas valkoinen lumi. Kun jää sulaa, se menettää myös heijastavuutta ja nestemäinen vesi edistää levien kasvua.

Lähikuvasta jäästä, joka sisältää epäpuhtauksia. Kuva: Nature

”Levät tarvitsevat ravinteita ja ruokaa, lähinnä pölyä, orgaanista hiiltä ja vettä”, Hubbard sanoi. ”Kesällä niitä on runsaasti, ja leväkukinto alkaa. Koska levät ovat tummia ne vahvistavat tummaa vyöhykettä, Syntyy ilmaston takaisinkytkentä -ilmiö, jolloin jäälevy imee vielä enemmän auringon säteilyä, joka vauhdittaa sulamista entisestään.”

Tutkimusta varten käytettiin satelliittien lisäksi kauko-ohjattavia ilma-aluksia eli drooneja. Droonien avulla tutkijat pystyivät havainnoimaan tummasta alueesta yksityiskohtia, joita satelliitit eivät pystyneet havaitsemaan.

Yhdistämällä nämä kaksi tekniikkaa tutkijaryhmä sai paremman kuvan tummasta alueesta kuin koskaan aiemmin. He osoittivat, että sulaneella vedellä, joka virtaa jäätikön pinnan yli kryokoniitin (jäätikön pölyn) kanssa, on paljon pienempi rooli jäätikön albedon laskemisessa kuin aikaisemmin luultiin.

Sen sijaan 73 prosenttia albedon muutoksesta johtuu pölystä, mustasta hiilestä (palamisreaktiosta syntynyt noki) ja levästä.

”Väitämme, että epäpuhtauksien jatkuva syntyminen ja leviäminen, jota vahvistetaan ablaatiolla ja biologisella aktiivisuudella, ajaa Grönlannin tumman vyöhykkeen jatkuvaa laajentumista”, tutkijat kirjoittavat.

He toteavat kuitenkin, että tarvitaan lisätutkimuksia, joiden perusteella määritetään sulamisen ja hiilien ravintoaineiden vaikutus leväkasvuun.