”Olemme kaikki kuulleet puhuttavan elämän etsimisestä vierailta planeetoilta, mutta mitä jos katsoisimmekin vieraisiin kuihin?”

Näin kysyvät Kalifornian Riversiden yliopiston astronomit, jotka yhdessä eteläisen Queenslandin yliopiston tutkijoiden kanssa ovat tunnistaneet Kepler-avaruusteleskoopin löytämistä planeetoista yli sata jättiläisplaneettaa, joiden potentiaaliset kuut voisivat olla elämän kannalta otollisia.

Nasan Kepler-avaruusteleskooppi on havainnut uransa aikana yli 4 000 potentiaalista eksoplaneettaa, joista reilu puolet on vahvistettu oikeiksi planeetoiksi. Erityisesti Keplerin datasta on etsitty elämänvyöhykkeellä sijaitsevia maankaltaisia kiviplaneettoja – siis planeettoja, jotka eivät ole liian lähellä tai kaukana isäntätähdestään.

Jupiterin ja Saturnuksen kaltaiset kaasujättiläiset eivät ole elämän löytymisen kannalta alkuunkaan niin mielenkiintoisia, sillä ne eivät sopisi ihmiskunnan uudeksi kodiksi. Niiden kuut sen sijaan ovat eri asia, tutkijat toteavat.

”Omasta aurinkokunnastamme tunnemme 175 kuuta, jotka kiertävät kahdeksaa planeettaamme. Vaikka useimmat näistä kuista kiertävät Saturnusta ja Jupiteria, jotka sijaitsevat kaukana elämänvyöhykkeeltä, voivat tällaisten eksoplaneettojen kuut olla elämälle suotuisia”, selittää Riversiden yliopiston apulaisprofessori Stephen Kane.

”Kivisten eksokuiden ottaminen huomioon kasvattaa valtavasti aluetta, josta etsiä elämää.”

Tutkijat raportoivat tunnistaneensa Keplerin löytämistä planeetoista 121 jättiläisplaneettaa, jotka kiertävät tähteään elämänvyöhykkeellä. Niistä jokaisen uskotaan isännöivän useita suuria kuita. Olettamus on varsin validi, sillä oman aurinkokuntamme jättiläisillä on kummallakin yli 50 tunnettua kuuta.

Tutkijoiden mukaan kaasujättiläisten kuut voivat tarjota elämälle jopa otollisemmat olosuhteet kuin kotiplaneettamme, sillä ne saavat energiaa paitsi auringosta, myös isäntäplaneetoiltaan heijastuvasta säteilystä.

”Nyt, kun olemme luoneet tietokannan tunnetuista elämänvyöhykkeen jättiläisplaneetoista, voimme aloittaa parhaiden kandidaattien tutkimuksen selvittääksemme, minkälaisia ominaisuuksia niiden kuilla voisi olla”, eteläisen Queenslandin yliopiston tutkija Michelle Hill kertoo.

”Seurantatutkimuksemme auttavat tulevaisuuden teleskooppien kehittämisessä, jotta ne voivat havaita näitä kuita, tutkia niiden ominaisuuksia ja etsiä merkkejä elämästä.”

Tutkimus on julkaistu The Astrophysical Journal -tiedejulkaisussa. Lisää aiheesta tutkimustiedotteessa.