Edustusautot ja urheilumallit ovat tietenkin tärkeitä automerkin imagon luojina ja hengen nostattajina, mutta isoille valmistajille miljoonamäärin myytävät kansanautot ovat toiminnan kivijalka. Tyypillisimpiä esimerkkejä ovat Volkswagen Golf ja Opel Astra. Nyt ne molemmat uusiutuvat ja menestys tai sen puute näkyy välittömästi molempien konsernien taseessa.

Vaikka molemmat ovat ensi kertaa parrasvaloissa syyskuun 13. päivänä yleisölle avattavassa Frankfurtin autonäyttelyssä, Golf saapuu kauppoihin selvästi aikaisemmin, vielä syksyn kuluessa. Astra saadaan myyntiin vasta maaliskuussa, mutta Opel päätti kuitenkin esitellä sen hieman raakileena samaan aikaan, ettei VW:lle vain lipsahtaisi liian suurta etumatkaa markkinoilla.

Viidennen sukupolven Golf saa jälleen kokonaan uuden perusrakenteen, josta on ehditty jo saada esimakua VW Touranin ja Audi A3:n raameissa. Aika pitkälti siis jo tiedetään, mitä on odotettavissa.

Ehkäpä merkittävin tekninen uudistus on taka-akselilla entisen yhdystukirakenteen vaihtaminen monivarsituentaan. Edessä käytetään edelleen joustintukia. Uuden perusrakenteen tärkein etu koituu kuitenkin sisätiloille. Liki seitsemällä senttimetrillä kasvanut akseliväli ja yli kahdella kasvanut leveys tuovat uutta väljyyttä. Selkein ero entiseen on takatiloissa. Nyt niin polvi- kuin pääntilaa on tarpeeksi, jotta kilpailuasema luokassa säilyy hyvänä, vaikkei tilaa olekaan nykytyyliin lähdetty kovin näyttävästi hakemaan ylhäältä.

Moottoritilassa on tarjolla heti alkuun laaja valikoima: viisi bensiini- ja kolme dieselmoottori. Perusmoottorina säilyy vanha 1,4-litrainen, joka on vastannut yli kolmannesta nykyisen Golfin myynnistä. Dieselvalikoima puolestaan alkaa uudella ahtamattomalla kaksilitraisella versiolla.

Jos Golfin uudistus painottuu enemmän tekniikkaan kuin näköön, niin kolmanteen sukupolveensa siirtyvä Opel Astra tekee päinvastoin. Tehtaan uuden rohkeamman muotoilulinjan alta löytyy vanha perusrakenne, jossa toki kaikkea on enemmän tai vähemmän muutettu vastaamaan nykyvaatimuksia. Ulkomitoissa on tapahtunut paisumista (pituus +14, leveys +2 ja korkeus +4 cm), joten säilyneestä 2,61 metrin akselivälistä huolimatta sisätiloihin kerrotaan saadun lisää väljyyttä.

Uutta tässä hintaluokassa on elektronisesti säätyvän iskunvaimennuksen saaminen lisävarusteena.

Moottorivalikoima on jokseenkin Golfia vastaava. Tehokkainta päätä sillä rintamalla edustavat 1,9-litrainen 110 kilowatin diesel sekä kaksilitrainen bensiiniturbo kahtena tehoversiona.

Korimallivaihtoehdot eivät kummassakaan tietysti jää viistoperiin, vaan variaatioita tulee ajan myötä runsaasti.

Suunnilleen vuoden päästä on oikea hetki vetää johtopäätöksiä siitä, kumpi linja on myyntilukujen valossa tehokkaampi. Tosin lisähämmennystä asiaan saattaa tulla keväällä, kun Ford Focuksen seuraaja on tarkoitus esitellä autoilevalle kansalle. Väheksyä ei kannata myöskään Golfin kanssa samaan aikaan myyntiin tulevaa Mazda3:ea. Joka tapauksessa voi ennustaa, että myynnin painopiste ensi vuonna siirtyy vaihteeksi tähän pienempään, entistä mainiompia autoja tarjoavaan kokoluokkaan.

(Tiivistelmä Velimatti Honkasen artikkelista TM 13/03, s. 4-5)