Arkeologit ovat onnistuneet paljastamaan lidar-kuvaustekniikan avulla yli 60 000 muinaista maya-imperiumiin kuulunutta rakennusta Guatemalan viidakosta.

Tekniikan Maailma kertoi jo alkuvuonna, että joukko tutkijoita on löytänyt suuren joukon aiemmin tuntemattomia rakennuksia Guatemalan viidakoista. Tuolloin julkistetut alustavat tulokset osoittivat, että Väli-Amerikassa eli 1 200 vuotta sitten paljon kehittyneempi kulttuuri kuin aiemmin on ajateltu.

Tutkittu alue oli kooltaan 2 100 neliökilometriä. Alueelta kerättiin laajin arkeologiassa koskaan hyödynnetty lidar-tekniikalla kerätty tietomäärä. Kolmivuotisessa projektissa kartoitetaan yhteensä 14 000 neliökilometrin alue.

Torstaina tutkijat julkistivat laajempia tuloksia tutkimuksestaan Science-lehdessä.

Tutkijat luonnehtivat tuloksia hyvin paljastaviksi.

”Se on kuin näkö olisi ensin sumeaa ja sitten laittaisi silmälasit päähänsä”, sanoo tutkimukseen osallistunut Mary Jane Acuña Washington Post -lehdessä.

Aluetta on vaikea kartoittaa, koska se on metsittynyttä ja vaikeakulkuista. Ilmasta tehdyllä lidar-mittauksilla aluetta on kuitenkin voitu kartoittaa ennennnäkemättömän tarkasti, tiedote kertoo.

Näin lasertutka toimii

Lidar on yksinkertainen mittaustapa, joka perustuu heijastuvan valon ja sen etäisyyden mittaamiseen. Lasertutka lähettää nopeita laserpulsseja kohteeseen, jotkut laitteista jopa 150 000 pulssia sekunnissa.

Koska valo liikkuu tasaisella ja tiedetyllä nopeudella, laite voi laskea heijastuksesta etäisyyden tarkasti. Kun laserpulsseja lähetetään hyvin tiheästi, laite rakentaa monitahoisen kartoituksen kohteesta.

Kun käytetään lentokoneesta tai helikopterista tehtyä mittausta, jossa sensori liikkuu, tuloksia on tarkennettava muilla mittauksilla. Koska anturi liikkuu, sen korkeus, paikka ja sijainti on liitettävä tietoihin. Näin varmistetaan, että lähetettävän ja vastaanotettavan laserpulssin antama kuvaus on oikea.

Tutkimus osoittaa, että mayat pystyivät hyvin laajasti manipuloimaan ympäristöään ja rakentamaan infrastruktuuria, joka pystyi elättämään suuria väestömääriä.

Tutkimuksessa alueelta laskettiin 61 480 rakennetta, mukaan lukien lähes 100 kilometriä teitä ja kanaaleja, jotka yhdistivät kaupunkeja. Kuvauksissa paljastui myös muun muassa suuria maissifarmeja, isoja ja pieniä taloja sekä puolustuslinnakkeita.

Lidar-kuvauksilla tuotettu kuva arkeologisesta löydöksestä Naachtunissa Peténissä. Keltaiset pisteet kuvaavat muinaisia rakennelmia. Kuva : L. Auld-Thomas ja M.A. Canuto / Science

”Jouduimme kaikki nöyrtymään”, sanoo Tulanen yliopiston antropologi Marcello Canuto, joka oli tutkimuksen päätutkija.

”Me kaikki näimme aioita, joiden ylitse olimme kävelleet ja tajusimme, että vau, tuo oli jäänyt täysin huomaamatta.”

Tulosten perusteella tutkijat ovat laskeneet, että maya-kulttuuri tuotti jopa 2,7 miljoonaa rakennelmaa, jotka olisivat voineet ylläpitää 7–11 miljoonan ihmisen suuruista väestöä.

”Leukani loksahti monta kertaa, kun avasin näitä kuvia”, sanoo The New York Times -lehdessä Tulanen yliopiston arkeologi Francisco Estrada-Belli.

Suurin yllätys hänen mukaansa oli havaita, että isoilla kosteikkoalueilla on aikoinaan ollut paljon kanavia.

”Nämä sadat neliökilometrit, joita olimme luulleet käyttökelvottomaksi suoksi, olivat itse asiassa tuottaisaa maanviljelysmaata.”