Maailman suurinta lentokonetta kehittävä Stratolaunch-yhtiö on päässyt jälleen askeleen lähemmäs ensilentoaan.

Yhtiö kertoi keskiviikkona, että sen Stratolaunch-lentokone on kiihdyttänyt kiitoradalla onnistuneesti 145 kilometrin tuntinopeuteen.

Yhtiö ei ole vielä julkistanut tarkempaa suunnitelmaa, milloin kone voisi tehdä ensilentonsa.

Äskettäin kuolleen miljardööri Paul Allenin kehittämää jättimäistä Stratolaunchia ei ole tarkoitettu matkustajalentokoneeksi. Sen sijaan sen on tarkoitus mullistaa tulevaisuudessa tapa, jolla raketteja laukaistaan avaruuteen.

Kun yhtiö sanoo koneen olevan maailman suurin, se tarkoittaa kärkiväliä. Koneen kärkiväli on peräti 117 metriä. Stratolaunch käyttää kuutta suihkumoottoria, ja siinä on 26 rengasta. Pituutta koneella on 72 metriä. Koneeseen mahtuu yli 110 000 litraa polttoainetta, ja ilman polttoainetta kone painaa yli 200 000 kiloa.

Kesällä Stratolaunch esitteli joukon uusia raketteja, joita sen jättikone pystyy kuljettamaan avaruuteen siipiensä alla.

Suunnitteilla on kolme uutta rakettia, mukaan lukien uudelleenkäytettävä avaruuslentokone, joka pystyisi tuomaan rahtia ja myöhemmin ihmisiä avaruusasemille.

Stratolaunchin julkistamassa kuvassa näkyvät itse lentokone sekä yhtiön suunnittelemat uudet raketit ja ilma-alukset. Vasemmalla ovat Pegasus-raketit, keskellä kaksi uutta rakettia sekä oikealla avaruuslentokone.

Jo olemassa olevilla Pegasus-raketeilla Stratolaunch voisi viedä avaruuteen tavaraa 370 kiloa vuodesta 2020 lähtien. Koneen on tarkoitus nousta 10 kilometrin korkeuteen ja laukaista sieltä Orbital ATK Pegasus XL -raketti matalalle Maan kiertoradalle. Raketti puolestaan kantaa pieniä satelliitteja, jotka voidaan sitten päästää Maan kiertoradalle.

Ensimmäiset uudet “Medium Launch Vehicle” -raketit on tarkoitus laukaista ilmakehään vuonna 2022, yhtiö sanoo. Ne pystyisivät viemään avaruuteen 3 400 kiloa tavaraa.