Kärkiväliltään maailman suurin lentokone Stratolaunch on tarkoitus saada ilmaan tänä kesänä.  Aiheesta uutisoi Spacenews.

Konetta kehittävä Stratolaunch Systems kertoi maanantaina, että koneella tehdään vielä kolme rullaustestiä. Tähän mennessä rullaustestejä on tehty kaksi, viimeisin niistä helmikuussa.

Tulevat testit tehdään progressiivisesti kasvavilla nopeuksilla. Viimeisimmässä testissä kone saavutti nopuden 74 kilometriä tunnissa. Seuraavassa vaiheessa tavoitellaan liki 130 kilometrin tuntinopeutta.

Viimeisessä testivaiheessa olisi päästävä 220 km/h nopeuteen saakka.

Mikäli tulevat testit onnistuvat, yhtiö olettaa saavansa koneen lentoon kesällä. Tarkkaa päivää yhtiö ei vielä halua ennakoida.

Koska viimeisin testi oli ”erittäin onnistunut”, yhtiön edustajat ovat luottavaisia etenemisestä. Koneeseen ei tuoreimman testin jälkeen tarvittu muutoksia. Seuraavien testien aikana kone tulee yhtiön mukaan olemaan valmiina lentoon, sillä muutoksia ei enää ole ennakoitavissa.

Vaikka kone pääsisi tänä kesänä ilmaan, sen käyttö rakettien laukaisemiseen on vielä tuonnempana.

Yhtiön mukaan koneen on ensin käytävä läpi Yhdysvaltain ilmailuhallinnon lentokelpoisuusarvio. Se voi kestää puolesta toista vuodesta kahteen vuoteen.

Koneen on tarkoitus nousta 10 kilometrin korkeuteen ja laukaista sieltä Orbital ATK Pegasus XL -raketti matalalle Maan kiertoradalle. Raketti puolestaan kantaa pieniä satelliitteja, jotka voidaan sitten päästää Maan kiertoradalle.

Yhtiön mukaan edelleen tutkitaan, voisiko laukaistavia Pegasus-raketteja olla yhden sijasta kolme.

Lisäksi yhtiö korostaa, että koneelle on suunnitteilla muutakin käyttöä. Viime syyskuussa yhtiö sopi yhteistyöstä NASA:n Stennis-avaruuskeskuksen kanssa. Tuo hanke on vielä alkuvaiheessa.

Yhtiö lupaa tiedottaa lisää ”palvelupaletistaan” lähikuukausina.