Kansainvälinen tutkijaryhmä on löytänyt Virosta 530 miljoonaa vuotta vanhan ja hyvin säilyneen fossiloituneen trilobiitti-niveljalkaisen, jolla on oikeanpuoleinen silmä osittain vielä tallella.

Kyseessä on alkukantainen versio nykyisten niveljalkaisten eliöiden verkkosilmästä. Toisin kuin esimerkiksi nykypäivän verkkosilmäisillä kärpäsillä, fossiloituneella trilobiitillä ei ollut silmän mykiötä. Tutkijat uskovat, että mykiön puuttuminen saattaa johtua siitä, että sen selkäpanssarista puuttui osia, joilla mykiöitä olisi voinut muodostaa.

Aiempien fossiililöydösten perusteella trilobiittien silmien mykiöt koostuivat kalkkisälvästä eli kalsiitista.

Toistaiseksi maailman vanhin löydetty verkkosilmä oli sen verran hyvässä kunnossa, että tutkijat pystyivät ottamaan sen toimintatavoista ja solurakenteesta lisätietoa antavia näytteitä.

Tutkijoiden mukaan on todennäköistä, että löydös on varhaisin esimerkki silmästä, mitä on mahdollista löytää.

Saksalaisen Kölnin yliopiston ja Tallinnan teknillisen yliopiston johtama tutkimus julkistettiin Proceedings of the National Academy of Sciences -tiedejulkaisussa. Löydöksestä uutisoi BBC.

Trilobiitit elivät merissä paleotsooisella maailmankaudella 541-251 miljoona vuotta sitten, ja ne hävisivät lopullisesti permikauden joukkotuhossa. Osa trilobiittilajeista liikkui pitkiäkin matkoja uiden ja syöden planktonia, kun osa taas viihtyi merenpohjassa saalistaen ravintoa, syöden raatoja tai siivilöiden vastaantulevia tähteitä nieluunsa.

Tutkijaryhmän mukaan heidän löydöksensä osoittaa sen, että verkkosilmät eivät ole rakenteeltaan tai toiminnaltaan muuttuneet juurikaan viimeksi kuluneiden 500 miljoonan vuoden aikana. Eroja kuitenkin löytyi.

Löydetyn Schmidtiellus reetae -lajin edustajan ominaisnäkö oli nykypäivän niveljalkaisiin verrattuna huono. Tutkijat uskovat, että heikohkosta näöstä huolimatta se kuitenkin kykeni tunnistamaan väijyvät saalistajat ja esteet sen reitillä.

Sen silmä koostui noin sadasta ommatidistä eli keilamaisesta osasilmästä. Ne sijoittuivat suhteellisen kauas toisistaan verrattuna nykypäivän niveljalkaisten silmärakenteisiin.