Etelämantereen jäätiköiden sulaminen näyttää uuden tutkimuksen mukaan aiheuttaneen muutoksia merivirroissa, jotka voivat entisestään kiihdyttää jäätiköiden sulamista.

Avaruusjärjestö Nasan ilmastotutkija James Hansenin kaksi vuotta sitten julkistamassa tutkimuksessa ennustettiin, että sulavista jäätiköistä valtameriin valuva makea vesi saattaa muuttaa valtamerien merivirtoja. Tämä saattaa johtaa merenpintojen nousuun ja myrskyjen yleistymiseen.

Tuo tutkimus pohjautui tietokonesimulaatioihin, eikä siinä hyödynnetty empiiristä tutkimustietoa. Monet ilmastotieteilijät suhtautuivat tutkimukseen epäilevästi, aiheesta kirjoittava Washington Post kertoo.

Nyt uusi Science Advances -lehdessä julkaistu tutkimus kertoo, että ainakin osa Hansenin esittämistä skenaarioista on toteutunut Etelämantereen lähistöllä. Itäisen Etelämantereen lähistöltä tehdyt mittaukset kertovat, että jäätiköiden sulaminen on muuttamassa alueen merivirtoja.

Makean veden valuminen mereen on tutkimuksen mukaan hidastanut prosessia, missä kylmä ja suolainen vesi valuu kohti pohjaa talvisin muodostaen ”maapallon tiheintä vettä”, kuten päätutkija Alessandro Silvano Tasmanian yliopistosta sanoo.

Tutkimus osoittaa, että tällaisen niin sanotun Etelämantereen pohjaveden muodostuminen on pysähtynyt ainakin kahdella alueella Etelämantereen ympärillä.

Kun kylmä pintavesi ei enää pääse vajoamaan kohti pohjaa, syvemmällä oleva lämpimämpi vesi pystyy liikkumaan mantereen ympärillä ja pääsee lämmittämään jäätiköiden pohjakerroksia ja sulattamaan niitä. Tämä sulaminen puolestaan kiihdyttää merivirtojen muutosta ja myös merenpinnan nousua.

”Tämä ei ole vain mallintamistutkimus, vaan olemme tehneet tästä havaintoja oikeassa valtameressä”, Silvano sanoo Washington Postin mukaan.

”Tutkimuksemme osoittaa ensimmäistä kertaa todisteita tämän mekanismin toiminnasta. Tutkimuksemme osoittaa, että tätä tapahtuu jo.”

James Hansen kommentoi tutkimusta lehdessä sanomalla, että se todistaa pienessä mittakaavassa joitakin aiemmassa simulaatiossa esitettyjä prosesseja. Suuremmassa mittakaavassa on hänen mukaansa kuitenkin aikaista sanoa, miten nämä eri mekanismit ruokkivat ja vahvistavat toisiaan.

Lisäksi on huomioitava, että tutkimus ei kerro mitään siitä, milloin kylmän veden painuminen pohjaan Etelämantereen lähellä on pysähtynyt. On mahdollista, että muutos on tapahtunut jo aikoja sitten.

Aiemmin huhtikuussa julkaistun tutkimuksen mukaan Pohjois-Atlantin merivirrat ja Golfvirta ovat hidastumassa, millä voi olla isoja vaikutuksia ilmastoon. Jos Etelämantereen ympärillä on tapahtumassa samanlaista, sillä voi olla isoja vaikutuksia eteläisen pallonpuoliskon ilmastoon, tutkijat sanovat.

Tutkijat ovat arvioineet, että Atlantin merivirtojen romahtaminen johtaisi Länsi-Euroopassa talvien kylventymiseen voimakkaasti. Toisaalta se voi johtaa siihen, että kesällä lämpöaallot lisääntyvät. Viileämmät vedet vaikuttavat ilmakehään niin, että Eurooppaan pääsee lämmintä ilmaa etelästä, kuten nähtiin vuonna 2015.