Euroopan avaruusjärjestön (ESA) ExoMars Trace Gas Orbiter -kiertorataluotain on onnistuneesti asettunut lyhennetylle kiertoradalleen Marsin ympärille.

Luotain laukaistiin yhdessä Schiaparelli-laskeutujan kanssa maaliskuussa 2016. Se asettui Marsin nominaaliselle kiertoradalle 19. lokakuuta 2016.

Maaliskuusta 2017 alkaen luotaimen kiertorataa on lyhennetty ilmajarrutuksella, jossa luotain kiertää Marsin ohi vain 200 kilometrin korkeudelta sukeltaen sen kaasukehän läpi.

Kiertoradan kauimmainen piste eli apoapsis oli suurimmillaan 98 000 kilometriä planeetan pinnasta. Nyt TGO on asettunut lopulliselle ympyränmuotoiselle kiertoradalleen, jossa se kiertää planeettaa keskimäärin 400 kilometrin korkeudella.

”Kiertoradan lyhentämisessä hyödynnettiin aurinkokennojen synnyttämää ilmanvastusta. Joillain kiertoradoilla luotain kävi vain 103 kilometrin etäisyydellä Marsin pinnasta”,  ESA:n flight director Michel Denis kertoo tiedotteessa.

”Tehtävä osoittautui hyvin haasteelliseksi, mutta insinöörimme tekivät erinomaista työtä saavuttaakseen tavoitteensa”.

Luotaimen kiertonopeus hidastui vuoden kestäneen projektin aikana 3 600 km/h, ja se vaati kaikkiaan 950 kierrosta planeetan ympäri.

”Se on sama kuin joutuisit aloittamaan hidastamisen liikennevaloihin 50 km/h:n nopeudesta kuusi kilometriä ennen risteystä”, tiedotteessa kirjoitetaan.

Kyseessä oli ensimmäinen kerta kun ESA käytti tekniikkaa kiertoradan muuttamiseen oikealla avaruustehtävällä. Havainnollistavan videon prosessista voit katsoa alta:

Trace Gas Orbiter on nimensä mukaan suunniteltu tutkimaan Marsin ilmakehän hivenkaasuja. Nyt se pääsee toden teolla aloittamaan havaintojen tekemisen. Luotain toimii myös planeetan pinnalla olevien tutkimuslaitteiden viestintälinkkinä.

TGO:n on määrä tutkia Marsin kaasukehää ainakin ensi vuoden loppuun asti. Sen polttoaineen on määrä riittää vuoteen 2022 saakka.

Lisätietoja ESA:n kotisivuilta.