Kerroimme tiistaina, että Marsissa riehuva hiekkamyrsky vaarantaa Nasan Opportunity-mönkijän tutkimuksen tulevaisuuden.

Kuun vaihteessa havaittu myrsky on kahdessa viikossa kasvanut valtaviin mittasuhteisiin, ja pieni aurinkoenergialla toimiva Opportunity on jäänyt sen vangiksi.

Nasa tiedotti jo viime viikolla Opportunityn lopettaneen tieteellisen tutkimuksensa ja menneen virransäästötilaan selvitäkseen myrskystä. Sen suurin uhka on punaiselle planeetalla vallitseva kylmyys, jonka pelätään tuhoavan mönkijän akun, mikäli virta loppuu ja Opportunityn lämmittimet lakkaavat toimimasta.

Tämä oli Opportunityn tutkimuspari Spiritin kohtalo vastaavassa hiekkamyrskyssä 2010.

Taiteilijan näkemys Marsin hiekkamyrskystä. Myrskyt voivat jopa salamoida, sillä toisiinsa hanganneet pölyhiukkaset ovat sähköstaattisesti varautuneita.

Edellisen päivityksemme jälkeen myrsky on jälleen voimistunut. Nyt myrsky kattaa jo yhden neljäsosan Marsin pinta-alasta, eli reilun 35 000 neliökilometrin kokoisen alueen. Tämä vastaa Pohjois- ja Etelä-Amerikan pinta-alaa yhdistettynä.

”Myrsky on levinnyt ja kasvanut ennennäkemätöntä tahtia” Nasan Mars-tutkimuksen johtaja Jim Watzin kertoi eilisessä tiedotustilaisuudessa.

Pahimmassa tapauksessa myrsky voi yltyä koko planeetan laajuiseksi. Näin kävi viimeksi vuonna 2007 ja sitä ennen vuonna 2001.

Alla oleva kuvaaja paljastaa, että nyt käynnissä oleva myrsky on jo pimentänyt Marsin taivaan ennennäkemättömällä tavalla. Punainen viiva kuvaa vuoden 2007 myrskyn aiheuttamaa muutosta ilmakehän läpinäkyvyydessä.

Mönkijään ei ole saatu yhteyttä sunnuntain jälkeen. Tämä on johtanut Nasa-insinöörit päätelmään, että Opportunityn akun varaus on päässyt tippumaan ennätysalhaiselle alhaiselle tasolle. Opportunity on nyt tilassa, jossa kaikki järjestelmät ”tehtäväkelloa” lukuunottamatta on kytketty pois päältä.

Tehtäväkello käynnistää mönkijän tietokoneen aika-ajoin tarkistaakseen akun varauksen. Mikäli varaus on edelleen liian alhainen, se asettaa koneen jälleen lepotilaan.

Projektijohtaja John Callas totesi eilisessä tiedotustilaisuudessa, että tällaisessa energiansäästörutiinissa ei ole mitään tavallisesta poikkeavaa.

”Mönkijä on tehnyt näin joka yö viimeksi kuluneiden tuhansien vuorokausien aikana.”

Callasin mukaan voimme nyt vain odottaa myrskyn laantumista ja toivoa, että Opportunity ottaa yhteyttä taivaan jälleen valjettua.

”Niin kauan kuin mönkijä pysyy riittävän lämpimänä, se selviää. Meidän arviomme mukaan se pystyy tähän niin kauan kuin tarve vaatii. ”

Callas muistutti myös, että kesä on nopeasti saapumassa Marsin päiväntasaajalle. Kasvava auringon säteily lämmittää ilmakehässä leijailevaa pölyä, joka toimii Opportunitylle suojaavana peittona avaruuden kylmyydeltä.

Opportunity on selvinnyt vastaavista myrskyistä aikaisemminkin, ja Callasin mukaan se on iästään huolimatta erittäin hyvässä kunnossa.

Tulevat viikot kertovat Opportunityn lopullisen kohtalon. Jäämme seuraamaan tilanteen kehittymistä.

Vasemmalla kuva Marsin normaaleista päiväolosuhteista. Oikealla oleva kuva vastaa näkyvyyttä hiekkamyrskyn vaikutusalueella. Jokainen kuva vastaa eri tau-arvoa. Arvot vasemmalta oikealle ovat: 1, 3, 5, 7, 9, 11. (Kuva: Nasa)