Viime vuosina Mars-tutkimus on tarjonnut yhä vahvempaa todistusaineistoa siitä, että elämä on todella joskus kukoistanut punaisella planeetalla. Tuoreen tutkimuksen mukaan Marsin olosuhteet voivat nytkin tukea yksinkertaista mikrobielämää.

Kalifornian teknillisen instituutin (Caltech) ja Nasan Jet Propulsion Laboratoryn (JPL) tutkijoiden Marsin olosuhteita kuvaava tietokonemalli paljastaa, että Marsin pinnan alta voi löytyä happipitoista vettä.

Paikoin hapen määrä suolapitoisessa vedessä voisi olla riittävä elämän ylläpitämiseksi, tutkijat toteavat.

Havainto on yllättävä, sillä Marsin ilmakehä, joka on 160 kertaa Maan ilmakehää ohuempi, koostuu pääosin hiilidioksidista. Hapen olemassaoloa riittävissä määrin on siksi pidetty tähän asti epätodennäköisenä.

”Kukaan ei ole koskaan esittänyt, että Marsista voisi teoriassa löytyä riittäviä pitoisuuksia liuennutta happea soluhengitystä varten”, tutkimuksen johtaja Vlada Stamenković JPL:stä kertoo.

Caltechin ja JPL:n tutkimukseen innostivat Marsin kykyyn ylläpitää elämää positiivisesti suhtautuvat viimeaikaiset tutkimukset. Curiosity-luotain on löytänyt planeetalta hapettuneita kiviä, ja Euroopan avaruusjärjestön Marsia tutkivan avaruusaluksen data viittaa siihen, että Marsin jäisen etelänavan alla saattaa piilotella nestemäistä vettä.

Tutkimuksissa on myös esitetty, että planeetan pinnan alla saattaa olla perkloraattisuoloja sisältäviä vesitaskuja. Koska suola laskee veden jäätymispistettä, voisivat tällaiset jäätymättömät vesitaskut olla otollisia paikkoja elämän löytämiselle.

Omassa tutkimuksessaan tutkijat selvittivät tietokonemallein, miten Marsin ilmakehän rajallinen happi imeytyy planeetan pintaan ja edelleen näihin vesitaskuihin. He havaitsivat, että tietyillä alueilla, joilla ilmakehä on tiheimmillään ja lämpötila riittävän matala, vesitaskuissa voi olla jopa riittävästi happea elämän ylläpitämiseksi.

Elämää ylläpitävien alueiden sijainti on kuitenkin muuttunut viimeksi kuluneen 20 miljoonan vuoden aikana. Tutkijat toivovat heidän havaintojensa auttavan Mars-mönkijöitä löytämään merkkejä muinaisesta elämästä naapuriplaneetallamme.

Nykyään elämää mahdollisesti ylläpitävillä alueilla Nasa ei halua tehdä tutkimuksia, sillä riski kontaminaatioon olisi liian suuri. Muinaisen elämän merkkien löytäminen olisi sekin tässä vaiheessa melko hienoa.

Tutkimus on julkaistu Nature Geoscience -tiedejulkaisussa. Lisää aiheesta tutkimustiedotteessa.