Neandertalinihmisen kuolemista sukupuuttoon maapallolta noin 40 000 vuotta sitten on pyritty selittämään monilla teorioilla. Yleisimmin lajin katoamista on selitetty ilmastonmuutoksella, laajalla epidemialla tai yksinkertaisesti nykyihmisen ylivertaisuudella – tai kaikkien näiden yhdistelmällä.

Stanfordin yliopiston tutkijoiden Oren Kolodnyn ja Marcus Feldmanin tuore tutkimus väittää sen sijaan, että neandertalinihminen oli tuomittu katoamaan maapallolta edellä luetelluista syistä huolimatta.

Tutkijat tulivat tähän tulokseen tietokonesimulaation avulla, jossa simuloitiin nykyihmisten ja neandertalinihmisten populaatioiden kehitystä Euroopassa ja Aasiassa.

Tietokoneohjelma tappoi sattumanvaraisesti yksittäisiä pieniä populaatioita ja korvasi ne uusilla populaatioilla jompaa kumpaa lajia. Simulaatiossa lajit olivat evolutiivisesta näkökulmasta keskenään tasavertaisia. Ainoa ero lajien välillä oli, että Afrikasta virtasi jatkuvasti pieni määrä nykyihmisiä Eurooppaan.

Tämä Afrikasta Eurooppaan ja Aasiaan kulkeutuva (nyky)ihmisvirta, jota tutkijat kuvaavat ”pienen pieneksi piikiksi”, riitti ajamaan neandertalinihmiset lopulta sukupuuttoon.

Tutkijat ajoivat simulaation yli miljoona kertaa erilaisin parametrein, ja lopputulos oli tyypillisesti aina sama.

”Mikäli lajien selviytyminen oli tuuripeliä, oli peliä peukaloitu neandertalinihmisiä vastaan nykyihmisen jatkuvan muuttoliikkeen vuoksi”, Kolodny kertoo uutistoimisto AP:lle.

”Peli oli tuomittu päättymään neandertalinihmisen tappioon.”

Tuebingenin yliopiston tutkija Katerina Harvati myöntää tutkimuksen olevan hyödyllinen neandertalinihmisen katoamisen selittämisessä, mutta se jättää avoimeksi toisen kysymyksen: Miksi nykyihminen liikkui sinnikkäästi Afrikasta pohjoisemmille alueille?

”On tärkeä selvittää, mitkä tekijät ajoivat tätä muuttoliikettä.”

Tutkimus on julkaistu Nature Communications -tiedejulkaisussa. Aiheesta kertoo South China Morning Post.