Vahvojen tuotteiden sarja Mazdalla jatkuu. Alempaan keskiluokkaan saapuu 323:n korvaajaksi Mazda3. Ford-konsernin yhteiseen perusrakenteeseen nojaten on tehty auto, joka ottaa vahvan puheenvuoron tässä jokaiselle isolle autonvalmistajalle äärimmäisen tärkeässä kokoluokassa.

Oma-aloitteisesti yksikään Mazdan edustaja ei paljasta, että Mazda3:lla on yhteiset juuret Ford Focus C-MAXin (samalla ensi vuonna uusiutuvan Focuksen) ja Volvo S40:n kanssa. Insinöörit puhuvatkin mieluummin teknologian jakamisesta kuin yhteisestä pohjalevystä tai perusrakenteesta. Asialle löytyy myös perusteita, sillä vaikka auton pohjapelti, jousituksen asennuspisteet ja akselistorakenteet ovatkin käytännössä samoja, on komponenteissa eroja, ja rakenteita on täydennetty sopivin jäykistein.

Sinänsä yhteisistä perusrakenteista ei kuluttajalle ole mitään haittaa, päinvastoin. Näin kustannuksia pystytään hallitsemaan paremmin, mutta silti eri merkkien autoista voidaan tehdä täysin persoonallisia, kuten vaikkapa VW-konserni on osoittanut.

Korimalleja on luvassa kaksi. Viisiovinen versio tulee myyntiin ensimmäisenä, mutta periaatteessa samaan aikaan kauppoihin saadaan myös lennokkaasti muotoiltu porrasperä. Siihen korimallit tällä erää jäävätkin, sillä farmariakaan ei ole suunnitteilla. Sellaisen haluavia pyritään houkuttelemaan runsaan vuoden kuluttua esiteltävällä, samaan tekniikkaan pohjautuvalla Mazda4:llä, joka samalla korvaa Premacyn.

Muotoilultaan myös kolmonen noudattaa Mazdan uutta politiikkaa. Linjat ovat selkeät, mutta kuitenkin riittävän omintakeiset erottuakseen massasta. Tulevat polvet voivat sitten arvioida, miten hyvin ne kestävät ajan saatossa.

Moottoritarjonta aloitetaan kahdella bensiinimoottorilla, jotka tulevat Mazdan tehtailta toisin kuin esimerkiksi Mazda2:n Ford-moottorit. Ne osuvat tehoiltaan hyvin kilpailijoiden tuntumaan: 1,6-litraisesta irtoaa 77 ja kaksilitraisesta 110 kilowattia. Molemmat on varustettu vaihtuvapituisella imusarjalla sekä imukanaviston läppälaitteistolla, joka sopivia pyörteitä luomalla parantaa ominaisuuksia osakuormituksella. Pienemmässä moottorissa on lisäksi muuttuva imuventtiilien ajoitus.Ensi vuoden alussa valikoimaa täydentää viisiovisessa 1,3-litrainen (1 349 cm&³3;) moottori sekä uusinta PSA-Ford-yhteistyötä edustava 1,6-litrainen diesel. Sitä valmistetaan kahtena tehoversiona (66 ja 80 kW), mutta Suomeen on päätetty tuoda vain pienempitehoista. Näistä moottoreista tai porrasperäisestä korimallista ei tehdas vielä yksityiskohtaisia teknisiä tietoja ilmoita.

Ensitutustuminen uutuuteen alkaa todennäköisesti suosituimmasta malliversiosta, viisiovisesta 1,6 Elegancesta. Kuljettajan paikalla muistuu mieleen Mazda6:sta tuttu tunnelma aavistuksen pienemmässä mittakaavassa. Moottori vetää notkeasti läpi käyntinopeusalueen, mutta lisäteho ei varsinaisesti haittaisi. Näilläkin eväillä Mazda kyllä pysyy kilpailijoiden tahdissa. Myös ajotuntumaltaan kolmonen on hyvin samanlainen kuin isoveljensä. Yhteistä on tarkka ja tunnokas ohjaus, joka toimii niin mutkaisilla väylillä kuin suorilla moottoritieosuuksilla. Myöhemmän selvittelyn varaan jää, vaivaako myös kolmosta sivutuuliherkkyys.

Mazda3:n myynti Suomessa avataan marraskuun alussa. Siten se saa hieman etumatkaa esimerkiksi uuteen Golfiin verrattuna. Hintojen pitäisi selvitä jo syyskuussa, mutta niiden suhteen hyviä arvauksia voi esittää esimerkiksi vastaavien Toyota Corolla -mallien perusteella.

(Tiivistelmä Velimatti Honkasen artikkelista TM 15/03, s. 10-15)