Maailman avaruusjärjestöt skannaavat taivasta jatkuvasti pitääkseen kirjaa Maata mahdollisesti uhkaavista asteroideista. Juuri muuta ne eivät tuhoisan asteroidi-iskun estämiseksi voi tehdä – ainakaan vielä.

Erilaisia hienovaraisia (kuten painovoima-attraktorit) ja vähemmän hienovaraisia (kuten ydinaseet) tekniikoita on toki ehdotettu, mutta jos asteroidi todella uhkaisi maapalloa, olisimme edelleen aseettomia.

Yhdysvaltain avaruusjärjestön Dart-projektin (Double Asteroid Redirection Test) toivotaan muuttavan tilanteen. Projektissa selvitetään, voisiko asteroidin lentorataa muuttaa riittävästi törmäämällä siihen pienikokoisella avaruusaluksella.

Myös ”Nasan lentävänä jääkaappina” tunnettu Dart-luotain on nyt etenemässä suunnittelupöydältä rakennusvaiheeseen, projektia hallinnoiva John Hopkinsin sovelletun fysiikan laboratorio tiedottaa.

Dartin tulikokeen kohde ja ajankohta on jo valittu. Sen on määrä törmätä lokakuussa 2022 Maan (turvalliselta etäisyydeltä) ohittavan Didymos-kaksoisasteroidin halkaisijaltaan 160-metriseen ”kuuhun”, joka kiertää 780-metristä Didymos A:ta.

”Dart opettaa meitä ymmärtämään paremmin asteroidien luonnetta ja sitä, miten ne käyttäytyvät törmäyksessä. Voimme soveltaa sen avulla saamaamme tietoa, mikäli meidän täytyy torjua Maata kohti tulevia kappaleita tulevaisuudessa”, projektin johtaja Andrew Rivkin kertoo.

Noin jääkaapin kokoisen aluksen on tarkoitus osua asteroidiin 6 kilometrin sekuntivauhdilla (21 600 km/h).

Törmäyksen on määrä hidastaa Didymos B:n kiertoratanopeutta vain hieman, tutkijat selittävät. Sen teho perustuu osumasta johtuvaan kerrannaisvaikutukseen. Pidemmällä ajanjaksolla törmäyksen aiheuttama kiertoradan muutos on jo merkittävä.

Kokeen onnistumista seurataan Maassa sijaitsevilla teleskoopeilla. Sitä pidetään onnistuneena, jos Didymos B:n kiertoaika isäntänsä ympäri vähenee kahdeksalla minuutilla, Gizmodo kertoo.

Asteroidien uudelleenohjaaminen toimii kuitenkin vain, mikäli Maata uhkaava asteroidi havaitaan riittävän ajoissa. Maata lähelle tulevia taivaankappaleita tunnetaan noin 18 000, mutta suuri määrä on edelleen tunnistamatta.

Dartin laukaisuikkuna on joulukuun 2020 ja toukokuun 2021 välillä.

Aiheesta uutisoi Gizmodo-sivusto. Lisätietoja projektista John Hopkinsin sovelletun fysiikan laboratorion tiedotteessa.