Afrikassa elävät savanninorsut pitävät kylpemisestä, veden ruiskuttelusta ja mudassa piehtaroinnista. Touhut vaikuttavat mukavilta, mutta luonnollisesti niille on myös tarkoituksensa. Näillä pesu- ja mutaustoimilla norsut säätelevät ruumiinlämpöään.

Tutkijat Geneven yliopistosta ja sveitsiläisestä bioinformatiikan instituutista (SIB) ovat selvittäneet, mikä on norsun ihon pienten halkeamien tehtävä lämmön säätelyssä. Tutkijoiden artikkeli on ilmestynyt Nature Communications -lehdessä.

Norsun ihon mikrometrin levyiset kanavat säilyttävät sisällään vettä ja mutaa. Lämmönsäätelyn lisäksi ihon täytetyt halkeamat suojaavat eläintä loisilta ja voimakkaalta auringonsäteilyltä.

Tutkijoiden mukaan ihon kanavat ovat todellisia halkeamia eläimen hauraassa ihon ulkokerroksessa, joka ei pysty kuoriutumaan.

Tutkijat ovat osoittaneet, että norsun voimakkaasti sarveisaineinen iho kasvaa millimetrien korkuisen ristikon päällä. Perustan ja ihon pinnan kuoriutumisen välillä on epätasapaino. Tämä aiheuttaa halkeilun, jonka on syntynyt paikallisesta taipumisesta.

Halkeiluun vaikuttaa kolme yhtäaikaista tekijää: norsun ihon orvaskesi koostuu  sarveisaineesta, pintaiho ei pysty kuoriutumaan ja se kasvaa ristikon päällä. Nämä tekijät riittävät saamaan aikaan sen, että norsun iho halkeilee, kun iho vähitellen paksuuntuu. Tutkijat saivat tämän selville tähän tarkoitukseen suunnitellulla tietokonemallinnuksella.

Tieto norsun ihon rakenteesta voi tutkijoiden mukaan auttaa kehittämään hoitoa ihmisille, joilla on geneettinen häiriö ichthyosis vulgaris. Se aiheuttaa ihon voimakasta kuivuutta ja suomuisuutta. Sellainen on noin yhdellä ihmisellä 250:sta.