Vielä kymmenen vuotta sitten monen olisi ollut vaikea kuvitella ostavansa ja säilövänsä musiikkia ilman levyä, kasettia tai jotakin muuta käsin kosketeltavaa tallennusvälinettä. Nyt uusimmat hitit ja ikimuistoiset klassikot siirtyvät bittivirtoina internetissä ja niitä kuunnellaan tietokoneen kiintolevyltä tai vaikkapa ilman liikkuvia osia toimivasta mp3-muistisoittimesta.

* Apple iPod Shuffle * Creative MuVo N200 * Creative MuVo V200 * iLyn AP-100 * JMM MiniWonder * JMM Traxter II * Panasonic SV-MP720V * Philips Key015 * ProCaster Sphere V371 * SanDisk SDMX-512R * Sony NW-E405 * Thomson Lyra PDP2562

Vertailun kaikki soittimet toimivat Windows Me-, 2000- ja XP-käyttöjärjestelmässä ilman ajuriohjelmiston asentamista. Mikään soitin ei toimi Windows 98 Second Edition -käyttöjärjestelmää vanhemmissa versiossa. Kaikkien soittimien mukana tulee ajuri nimenomaan Windows 98 SE:lle, joka siis pitää asentaa ennen kuin soitin kytketään tällaiseen tietokoneeseen.

Apple ja Sony eivät ota vastaan musiikkitiedostoja muuten kuin omasta ohjelmastaan. Muiden tiedostojen siirtoon niitä voi kuitenkin käyttää. Sonyn SonicStage-ohjelmisto toimii vain pc:ssä, joten Sony ei kelpaa Applen tietokoneen kaveriksi.

Testaamamme soittimet voi jakaa karkeasti kahteen ryhmään: muistipiirin ympärille rakennettuihin tietokoneen lisälaitteisiin ja varsinaisiin musiikkisoittimiin. Noin puolet vertailulaitteista toimitetaan ilman musiikin hallintaan tarkoitettua ohjelmistoa, joten ne sopivat lähinnä tietokoneharrastajille. Sen sijaan Apple, Creative ja SanDisk ja Sony ovat pisimmälle tuotteistettuja, ja niiden kanssa tulee toimeen, vaikkei olisikaan vihkiytynyt tietotekniikan saloihin.

Selvästi paras ohjelmisto on Applen iTunes, mutta se toimii vain Applen iPod-soittimien kanssa. Toisaalta, yhtä hyvin voi todeta, ettei Windowsin Media Player tunnista maailman suosituimpia musiikkisoittimia, joita Applen iPodit tällä hetkellä ovat.

Ohjelmista seuraavaksi paras on Creativen MediaSouce – lähinnä helppokäyttöisyytensä ja kattavien ominaisuuksiensa ansiosta. Sonyn SonicStage onkin jo selvästi kankeampi ja hankalammin omaksuttava.

Jotta musiikkia mahtuisi kiintolevylle tai muistipiiriin riittävän suuria määriä, se on pakattava tiiviimpään muotoon. Suosituin pakkaustapa on näihin päiviin saakka ollut mp3, mutta muitakin on toki tarjolla.

Windows-käyttöjärjestelmässä toimiva Media Player -ohjelma pakkaa musiikin wma-muotoon, iTunes-verkkokaupasta sävelmät haetaan aac-pakattuna, ja Sony on sinnikkäästi kehittänyt omaa atrac-järjestelmäänsä. Moni tietokoneharrastaja taas tuntee hyvin nimen Ogg Vorbis.

Mp3 on pakkaustekniikoista edelleen suosituin, joten vertailun kaikki laitteet toistavat ilman muuta mp3-tiedostoja. Apple ja Sony eivät kelpuuta Windowsin wma-pakkausta, vaan kumpikin tukee omaa järjestelmäänsä, joka on siis Applella aac ja Sonylla atrac.

Vaikka mp3 on kilpailijoihinsa nähden vanha järjestelmä, sen avulla tallennettu musiikki on käytännössä yhtä hyvä kuin cd-levyllä. Pakkaamiseen on vain käytettävä riittävän suurta bittinopeutta ja asiansa osaavalla ohjelmaa.

Tämän vertailun kuunteluarvioita varten testimateriaali koodattiin iMac G5 -tietokoneessa mp3-järjestelmän kehittäneen Fraunhofer-instituutin algoritmilla Spark XL -ohjelmassa. Kuunteluun käytettiin bittinopeuksia 128, 192, 224 sekä 320 kbit/s (CBR) ja asetusta normal stereo (ei joint stereo).

Soittimien mukana saa lähes poikkeuksetta nappikuulokkeet – joskus äänenlaadultaan tyydyttävät, joskus kovin kehnot. Musiikkinautintoa voi kuitenkin parantaa merkittävästi hankkimalla nappien tilalle paremmat kuulokkeet.

Jotkut mp3-soittimet käynnistyvät yllättävän hitaasti, eivätkä ohjauskäskytkään mene perille kovin nopeasti. Viiveet hieman ihmetyttävät, sillä eihän laitteissa ole mitään siirtyviä lukupäitä tai pyörivää levyä. Selviä eroja on myös ajassa, joka kuluu musiikin siirtämiseen tietokoneesta soittimen muistiin.

Kaikkia soittimia voi käyttää myös muistitikkuina kytkemällä ne tietokoneen usb-liitäntään joko suoraan tai vähän hankalammin kaapelin välityksellä. Dataa siirrettäessä muistiin jää joskus aputiedostoja, jotka saattavat jumiuttaa soittimen. Tilanne on silloin nollattava poistamalla paristo hetkeksi.

Kuten huomaamme, mp3-soitinta käyttävä ei helposti unohda olevansa tekemisissä tietotekniikan kanssa.

(Tiivistelmä Tomi Heinvuon, Mika Koivusalon ja Harri Slipin artikkelista TM 11/05, s. 44-53)