Tieto perustuu Yhdysvaltain kansallisen lumi- ja jäädatakeskuksen NSIDC:n satelliittikuvista keräämiin tietoihin. Maanantaina 13. helmikuuta Etelämannerta ympäröi vain 2,28 miljoonan neliökilometrin kokoinen merijääalue.

Jäätä oli lähes yhtä vähän viimeksi helmikuussa 1997, jolloin se ulottui 2,29 miljoonan neliökilometrin alueelle.

Toisin kuin Arktis, eli pohjoisnapaa ympäröivä alue, Etelämantereen jäämäärä on kuitenkin kasvanut progressiivisesti vuodesta 1979, jolloin vuotuinen jäämäärien seuranta aloitettiin.

Etelämannerta ympäröivä merijää on lisääntynyt noin 18 tuhannella neliökilometrillä vuodessa ja suurimmillaan se oli 20. syyskuuta 2014. Tuolloin merijäätä oli 20,14 miljoonaa neliökilometriä.

Ilmastonmuutokseen skeptisesti suhtautuvat ovatkin käyttäneet Etelämantereen jäämäärien kasvua argumenttinaan ilmaston lämpenemistä vastaan.

Nyt tutkijat haluavat kuitenkin selvittää syyn sille, miksi jäämäärä on ennätysvähäinen juuri tänä vuonna.

”Tällä hetkellä emme osaa sanoa, mistä ilmiö johtuu.  Merijään muodostuminen on hyvin altis muuttujille, joten viimeaikaiset ennätykset voivat molemmat olla peruja lyhytaikaisille muutoksille pitkäaikaisten trendien sijaan,” kertoo British Antarctic Surveyn tohtori James Pope.

Nasan Goddardin avaruusinstituutin tutkija Walt Meier laittaa viimeaikaset ennätykset niin ikään lyhytaikaisten muutosten piikkiin:

”Etelämantereella on paljon luonnollista variaatiota, mikä voi selittää muutokset merijään määrässä. Uskomme, että pitkässä juoksussa myös Etelämanner tulee kuitenkin pienenemään ilmaston lämpenemisen seurauksena. Siihen menee kuitenkin vielä joitain vuosia.”