Kanadalaiselta jäätiköltä virrannut jättimäinen joki on kadonnut neljän päivän kuluessa, kirjoittaa brittilehti Guardian.

Kyseessä on ensimmäistä kertaa havaittu esimerkki ”jokivarkaudesta”, jossa yhden joen virtaus siirtyy äkkiä toiseen jokeen.

Yhdeltä Kanadan suurimmilta jäätiköiltä virrannut Slims-joki oli leveimmillään 150 metrin levyinen.

Slims-joki on vienyt satojen vuosien ajan sulamisvesiä Kaskawulsh-jäätiköltä Kanadan Yukon-territoriosta Kluane-jokeen, sieltä Yukon-jokeen ja lopulta Beringinmereen.

Keväällä 2016, kun jäätikkö suli nopeaa vauhtia, joen virtauksen suunta kuitenkin muuttui niin, että sulamisvedet alkoivat kulkea toista jokea pitkin Alaskanlahteen.

Jäätikkö oli hiljalleen vetäytynyt jo vuosien ajan, mutta neljän päivän aikana sen sulamisvesien virtauksissa tapahtui äkillinen ja dramaattinen muutos. Muutoksen rajuus yllätti aluetta seuranneet tutkijat.

”Me menimme alueelle aikeenamme jatkaa Slims-joen mittauksia, mutta joen uoma olikin enemmän tai vähemmän kuiva”, sanoo Illinoisin yliopiston geologi James Best Guardian-lehdessä.

”Joen suisto, jolla olimme aiemmin purjehtineet, oli muuttunut pölymyrskyksi. Maaston muutos oli uskomattoman dramaattinen.”

Vaikka Slims-joen virtaus oli loppunut lähes kokonaan, toiseen suuntaan virtaava Alsek-joki on nyt paisunut moninkertaiseksi verrattuna Slimsiin.

Geologit ovat tienneet, että muinaisessa menneisyydessä on tapahtunut tällaisia juonuomien muutoksia, mutta nykyaikoina sellaista ei ole aikaisemmin todistettu. Tutkijat arvioivat, että tällaisia muutoksia voi tulevaisuudessa tulla lisääkin jäätiköiden sulaessa esimerkiksi Himalajalla.

Ohion yliopiston paleoilmatieteilijä Lonnie Thompson sanoo Guardianissa, että havainnot kuvaavat sitä, kuinka pienetkin muutokset lämpötiloissa voivat johtaa dramaattisiin muutoksiin.

”On selvästi kynnyksiä, joiden ylittämisen jälkeen kaikki muuttuu äkisti”, hän sanoo.

Tutkimus on julkaistu Nature Geoscience -lehdessä.