Aivojen ikääntyminen näkyy muun muassa muistin, oppimiskyvyn ja keskittymiskyvyn heikentymisenä. Tutkijat ovat pitkään etsineet ratkaisua kognitiivisten kykyjen heikentymisen hidastamiseksi tai kumoamiseksi.

Saksalaisen Bonnin ja Jerusalemin heprealaisen yliopiston yhteistutkimuksen mukaan kannabis voi olla tutkijoiden pitkään etsimä vastaus – ainakin jos hiirillä tehty tutkimus pätee myös ihmisiin.

Hiirikokeet osoittivat, että kannabiksen pääasiallinen psykoaktiivinen ainesosa delta9-tetrahydrokannabinoli (thc) on todellinen nuoruuden lähde.

Hiirien kognitiiviset kyvyt alkavat heikentyä jyrkästi jo kahdentoista kuukauden iässä. Tutkijat antoivat eri ikäisille (3 kk, 12 kk ja 18kk) hiirille pienen määrän thc:tä päivittäin neljän viikon ajan. Annokset olivat kooltaan niin pieniä, että ne eivät aiheuttaneet päihdyttäviä vaikutuksia.

Kuukauden jälkeen hiirien suoriutumista testattiin erilaisilla kognitiivisia kykyjä mittaavilla kokeilla. Tutkijoiden ihmetykseksi thc-kuurin saaneet keski-ikäiset ja vanhat hiiret suoriutuivat tehtävistä yhtä hyvin kuin kontrolliryhmän nuoret hiiret. Kontrolliryhmässä nuoret hiiret suoriutuivat tehtävistä huomattavasti iäkkäämpiä lajitovereitaan paremmin.

”Suoritimme testin useita kertoja. Thc:n vaikutus oli merkittävä, hoito kumosi ikääntymisen vaikutukset täysin”, Bonnin yliopiston tutkijaryhmän johtaja professori Andreas Zimmer toteaa.

Palauttaa aivojen optimaalisen kannabinoiditasapainon

Nuoret thc:tä saaneet hiiret sen sijaan suoriutuivat joissain tehtävissä kontrolliryhmän nuoria hiiriä heikommin. Tutkijat uskovat, että syynä on nuorten yksilöiden toimiva endokannabinoidijärjestelmä. Thc stimuloi järjestelmää liikaa, mikä johtaa ihmisillä esimerkiksi oppimisvaikeuksiin.

Zimmer ryhmineen on tutkinut nisäkkäiden endokannabinoidijärjestelmää useita vuosia. Kannabiksen thc kiinnittyy samoihin reseptoreihin aivoissa kuin kannabinoidit, joita keho tuottaa luonnostaan.

”Ikääntyessämme aivomme tuottavat yhä vähemmän näitä kannabinoideja”, Zimmer kertoo.

Tutkijat huomasivat, että aivojen ikääntymisprosessi kiihtyy, kun hiirien endokannabinoidijärjestelmä ei enää toimi normaalisti. Thc matkii elimistön tuottamia kannabinoideja, jotka ovat keskeisessä tehtävässä monissa kognitiivisissa prosesseissa. Käytännössä se siis palauttaa aivojen optimaalisen kannabinoiditasapainon.

Thc-kuurille altistettujen iäkkäiden hiirien aivokudoksia ja geenien toimintaa tutkittuaan tiimi teki yllättävän havainnon: aivojen molekyylirakenne muistutti huomattavasti enemmän nuoria kuin vanhoja hiiriä. Esimerkiksi hippokampuksessa solujen väliset yhteydet olivat lisääntyneet merkittävästi. Hippokampus eli aivoturso vastaa monista muistiin liittyvistä toiminnoista.

Seuraavaksi tutkijat pyrkivät selvittämään, pätevätkö tulokset myös ihmisväestöön.

Saksan Nordrhein-Westfalenin osavaltion tiedeministeri Svenja Schulze oli tutkimuksesta innoissaan:

”Faktaperäiseen tutkimustietoon perustuva kannabistutkimus on korvaamattoman arvokasta. Se toimii perustana kaikille tulevaisuuden sovelluksille. Vaikka hiiret ja ihmiset eivät ole suoraan verrattavissa, on tämä osoitus siitä, että thc:llä voidaan mahdollisesti hoitaa esimerkiksi dementiaa”.

Tutkimus julkaistiin Nature-tiedejulkaisussa.