Monille on hyvin tuttua, että dinosaurukset ja useat muut eläimet kuolivat sukupuuttoon, kun 66 miljoonaa vuotta sitten maapallolle Meksikoon Jukatanin niemimaalle osui suuri asteroidi.

Tuo ei ole kuitenkaan ainoa joukkotuho maapallon historiassa. Suuria joukkotuhoja on ollut viisi, ja suurin niistä tapahtui noin 250 miljoonaa vuotta sitten. Tuossa niin sanotussa permikauden joukkotuhossa kuoli 96 prosenttia maapallon elämästä.

Tutkijat eivät tiedä tarkasti, mikä permikauden joukkotuhon aiheutti. Nykytiedon mukaan se ei välttämättä ole ollut äkkinäinen prosessi vaan kestänyt jopa miljoonia vuosia.

Yksi johtava teoria on kuitenkin ollut, että maapallolle on osunut valtava asteroidi samaan tapaan kuin dinosaurusten joukkotuhon aikaan. Ongelma tässä teoriassa on, että kukaan ei ole löytänyt kraatteria, joka törmäyksestä olisi syntynyt.

Nyt joukko tutkijoita kuitenkin väittää löytäneensä merkkejä joukkotuhon aiheuttaneesta kraatterista merenpohjasta maa-aineksen alla lähellä Falklandinsaaria.

Falklandinsaaret kuvattuna Kansainväliseltä avaruusasemalta.

Falklandinsaaret kuvattuna Kansainväliseltä avaruusasemalta.

Elokuussa julkistettavassa raportissaan tutkijat aikovat väittää, että merenpohjaan on syntynyt 250 kilometriä leveä kraatteri, kun maapalloon osui dinosaurukset tappanutta asteroidia suurempi asteroidi.

Alla olevassa kartassa näkyy mahdollinen kraatteri punaisella. Sen oikealla puolella ovat Falklandinsaaret.

Tutkimus aiotaan julkaista vertaisarvioidussa Terra Nova -lehdessä. Uusia tietoja tutkimuksesta on julkaistu Planetary Society -sivuston blogitekstissä.

Ensimmäisen kerran suuri kraatteri havaittiin Falklandinsaarten lähistöllä jo vuonna 1992. Se jäi kuitenkin tuolloin vähälle huomiolla, eikä sitä tutkittu uudestaan pitkiin aikoihin.

New Yorkin yliopiston ja NASAn Goddard Space Instituten geologi Michael Rampino tutki kraatteria hyödyntäen karttoja, joissa kuvataan Maan painovoimakenttää. Alueella näkyy selvä poikkeama painovoimakentässä.

Alla olevassa kuvassa näkyy vasemmalla puolella dinosaurukset tuhonneen asteroidin aiheuttamat poikkeamat painovoimakentässä. Oikealla puolella näkyy vastaava tilanne Falklandinsaarilla.

Poikkeama viittaa siihen, että alueella on suuri reikä, joka on täyttynyt myöhemmin hiekalla ja maa-aineksella.

Lopullisen todisteen kraatterin olemassaolosta voi kuitenkin saada vasta tekemällä porauksia alueella. Porauksien tekeminen on olosuhteista johtuen varsin kallista.

Jos asteroiditeoria pitää paikkansa, törmäys olisi luultavasti synnyttänyt suuren pölypilven, joka olisi peittänyt auringon pitkäksi aikaa. Syntynyt ketjureaktio olisi tuhonnut suuren osan elämästä maapallolla.