Kaksi kansainvälistä tutkijaryhmää on ensimmäistä kertaa onnistunut todennäköisesti paikallistamaan tutkijoita pitkään hämmentäneen avaruudesta tulevan radiosignaalipurkausten lähteen.

Tutkijoita parin vuosikymmenen ajan hämmentäneet nopeat radiosignaalipurkaukset eli FRB:t (fast radio bursts) ovat lyhyitä radioaaltopulsseja, jotka leimahtavat taivaalla jopa 500 miljoonan auringon voimalla.

Tutkijat ovat onnistuneet tallentamaan vuosien varrella vain joitakin kymmeniä tällaisia yksittäisiä signaaleja, joskin niitä on epäilty tapahtuvan paljon useammin.

Viime vuonna tutkijat havaitsivat 15 toistuvaa FRB-purkausta, jotka ovat lähteneet samasta lähteestä, kolmen miljardin valovuoden päässä olevasta FRB 121102:sta. Samasta lähteestä on havaittu yksittäisiä purkauksia aiemmin vuosina 2012 ja 2015.

Nature-lehdessä keskiviikkona julkaistu tutkimus paljastaa, että purkaukset näyttävät tulevan lähellä jättimäistä mustaa tähteä olevasta neutronitähdestä.

Hollannin radioastronomiainstituutin tutkijat ovat analysoineet yksityiskohtaisesti FRB 121102:n valoa ja päätelleet, että purkausten lähde on pieni, nopeasti kieppuva esine äärimmäisenä voimakkaassa magneettikentässä. Tällaisia magneettikenttiä on supermassiivisten mustien aukkojen läheisyydessä.

Tutkijaryhmä on havainnut purkauksia, jotka ovat lyhyimmillään vain muutamia kymmeniä mikrosekunteja. Näin nopeasti pyörivät maailmankaikkeudessa vain neutronitähdet. Mustan tähden magneettikenttä puolestaan aiheuttaa valon polarisaation vinoutumisen: se saattaa toimia eräänlaisena linssinä, joka suurentaa ja voimistaa valonlähdettä.

Purkauksia on nyt havaittu jo yli 200. Ne tulevat kolmen miljardin valovuoden päässä olevasta kääpiögalaksista. Itse kieppuva neutronitähti on läpimitaltaan ehkä vain kymmenen kilometriä.

Tutkijaryhmä toteaa tiedotteessa, että vieläkään ei voi kokonaan sulkea pois mahdollisuutta, että purkaukset ovat jonkin ulkopuolisen sivilisaation voimakkaan teknologian synnyttämiä. Tämä mahdollisuus on kuitenkin pieni.

On myös mahdollista, että purkaukset tulevat räjähtäneen supernovan lähellä olevasta nuoresta neutronitähdestä.

Tutkijat esittelivät tuloksia keskiviikkona American Astronomical Societyn tilaisuudessa.

Viime vuonna julkaistu tutkimus sanoi, että havaittavissa olevassa maailmankaikkeudessa saattaa tapahtua FRB-purkauksia jopa sekunnin välein.

”Jos olemme oikeassa näin suuresta FRB-purkausten määrästä joka hetkellä, voit kuvitella, että taivas on täynnä välähdyksiä, kuin paparazzit ottaisivat kuvia julkkiksesta”, sanoi päätutkija Anastasia Fialkov Harvard-Smithsonian Center for Astrophysicsistä.

”Silmillä havaittavan valon sijasta nämä välähdykset tapahtuvat radioaaltoina.”