Yhdysvaltain avaruusjärjestö Nasa tiedotti maanantaina lähettävänsä Marsiin helikopterin.

Kokeellinen helikopteri lähetetään Marsiin yhdessä Mars Rover 2020 -mönkijän kanssa, jonka laukaisun on näillä näkymin määrä sijoittua heinäkuulle 2020. Kyseessä on ensimmäinen kerta, kun ilmaa painavammalla kulkuneuvolla yritetään lentää vieraan planeetan kaasukehässä.

”Ajatus toisella planeetalla lentävästä helikopterista on jännittävä. Mars-helikopteri on lupaava tulevaisuuden Mars-tutkimuksen ja löytöjen kannalta”, Nasan vastikään virkaan astunut johtaja Jim Bridenstine toteaa avaruusjärjestön tiedotteessa.

Helikopterin operoiminen vieraalla planeetalla ei ole aivan yhtä yksinkertaista kuin Maassa. Nasa-insinöörit ovat joutuneet ratkaisemaan muun muassa Marsin ohuen ilmakehän sekä pitkän välimatkan aiheuttamia ongelmia.

Marsin pinnalla kaasukehän tiheys vastaa Maan ilmakehän tiheyttä 3o kilometrin korkeudessa. Riittävän nosteen aikaansaamiseksi 1,8 kilon painoisen kopterin lapojen täytyy pyöriä noin 3 000 kierrosta minuutissa – kymmenen kertaa tavallisen helikopterin lapoja nopeammin.

Maan ja Marsin välisen etäisyyden (keskimäärin 225 miljoonaa kilometriä) vuoksi kopterille lähetetyn käskyn saapuminen kestää useita minuutteja. Siksi sen ohjaaminen reaaliajassa on mahdotonta.

”Reaaliaikaisen ohjaamisen sijaan helikopteri pystyy autonomiseen lentämiseen. Se vastaanottaa ja käsittelee Maasta lähetettyjä käskyjä ja suorittaa varsinaisen lentämisen itsekseen”, projektin johtaja Mimi Aung kertoo.

Mars-helikopterin rungon kerrotaan olevan vain softball-pallon kokoinen. Kokonaisuudessaan se painaa vain 1,8 kiloa.

Helikopterin käytännöllisyyttä on määrä testata punaisella planeetalla kolmenkymmenen päivän aikana. Ensimmäisellä lennollaan sen toivotaan nousevan 3 metrin korkeuteen ja leijuvan paikallaan noin puoli minuuttia. Lentomatkaa ja -aikaa kasvatetaan testien jatkuessa.

Mikäli helikopteri vastaa odotuksia, on Nasalla jälleen yksi työkalu enemmän Marsin tutkimukseen. Matalalla lentävä helikopteri on erinomainen tiedustelija, jolla voidaan saavuttaa paikkoja, jonne mönkijöillä ei ole asiaa.

”Kyky nähdä selkeästi seuraavan kummun taakse on elintärkeä. Meillä on jo erinomaiset keinot tutkia planeettaa sen pinnalta ja kiertoradalta. Mars-kopterin tarjoaman lintuperspektiivin myötä voimme vain kuvitella, mitä tulevaisuuden Marsin tutkimustehtävissä saavutamme”, Nasan Thomas Zurbuchen toteaa.

Lisää aiheesta Nasan tiedotteessa.