Avaruusjärjestö Nasa julkisti tiistaina näyttävän valokuvan, jossa öinen maapallo kylpee kaupunkien valoissa.

Nasa kertoo, että sen julkistama valokuva on otettu Kansainväliseltä avaruusasema ISS:ltä lokakuun 7. päivänä. Kuva on otettu yli 400 kilometrin korkeudelta Australian yllä. (Saat kuvan isommaksi klikkaamalla sitä, ja kuvaa todella kannattaa ihastella täydessä koossaan!)

Kuvassa on jonkin verran selitettävää. Maan pinnalla näkyy tietysti kaupunkien valoja, ja yläilmakehässä näkyy öisin jatkuvaa hohdetta. Ylempänä näkyy avaruudessa olevien tähtien loistoa.

Nasa selittää, että kuvassa näkyy keskellä olevan enemmän tähtiä. Tämä selittyy sillä, että Linnunrata levittäytyy siihen suuntaan.

Näyttävin elementti on kuvassa oleva oranssi valo (ja alla olevassa videossa oleva vihreä valo), joka on niin sanottua ilmahehkua. Sitä esiintyy noin 80–600 kilometrin korkeudella ilmakehässä.

Ilmahehkun näkyvä osa syntyy pääasiassa typpi- ja happiatomien energisoituessa auringonvalon ultraviolettisäteilyn vaikutuksesta, jolloin ne törmäilevät toisiinsa. Ylemmässä ilmakehässä atomit törmäilevät vähemmän, joten ne vapauttavat energiaansa emittoimalla fotoneja. Tästä syntyy värikästä ilmahehkua.

Videon alussa näkyvä kirkas vihreä valo puolestaan selittyy happiatomeilla, jotka yhdistyvät happimolekyyleiksi. Keltaiset värit selittyvät natriumkerroksen emissioilla.

Muut kemialliset reaktiot voivat synnyttää punaista, sinistä, ultravioletti- ja infrapunavaloa. Videon puolivälissä näkyy punaista hehkua. Video on koottu valokuvista, jotka on otettu 26 minuutin aikana. Tuona aikana ISS lensi Bangladeshin, Australian ja Uuden-Seelannin yli.

Nasa kertoo, että ilmahehku on muutakin kuin kaunista valoshowta: se auttaa tutkijoita analysoimaan ilmakehän ylimpien kerrosten rakennetta.