Niinkin myöhään kuin 1700-luvun lopulla monet ihmiset uskoivat, että maapallo on vain noin 6 000 vuotta vanha. Samaan tapaan monet uskoivat, että kaikki maailman kivet ovat paiskautuneet maanpinnalle raamatullisessa vedenpaisumuksessa, jota varten Nooa rakensi arkkinsa (väärin). Kaikki fossiilit olivat tuolloisen uskomuksen mukaan vedenpaisumuksen tappamia eläimiä (väärin).

Nykyisin me kaikki tietenkin tiedämme, että maapallo on paljon vanhempi, yli neljä miljardia vuotta vanha.

Yksi ensimmäisistä ihmisistä, jotka pystyivät hahmottamaan maapallon olevan paljon vanhempi kuin muutama tuhat vuotta, oli skottilainen tiedemies ja maanviljelijä James Hutton.

Huttonia pidetään yleisesti myös geologian isänä. Hän tarkkaili vuosikymmenien ajan tilallaan Berwickshiressa, kuinka tuuli ja vesi vaikuttivat kiviin ja maakerrostumiin. Hän myös matkusti ympäri Skotlantia etsien fossiileja ja mielenkiintoisia kivimuodostelmia.

Tutkimustensa edetessä Hutton vakuuttui siitä, että Maan täytyy olla paljon vanhempi kuin 6 000 vuotta.

Vuonna 1788 Huttonin näkemykset kirkastuivat, kun hän teki veneretken Siccar Pointille, kiviselle niemekkeelle Berwickshiressä.

Avaruusjärjestö Nasa julkisti tällä viikolla satelliittikuvan alueesta, jolla tämä mullistava havainto tehtiin. Kuva on otettu Landsat 8 -satelliitilla olevalla Operational Land Imager -instrumentilla.

Mitä Siccar Pointilla tapahtui? Hutton näki siellä vierekkäin kaksi hyvin erilaista kivityyppiä. Toisaalta hän näki hienoisesti viettävän vaakasuoran kivikerrostuman, joka koostui nuoresta punaisesta hiekkakivestä. Sen vieressä oli lähes pystysuora kerrostuma vanhempaa grauvakka-nimistä hiekkakiveä, joka oli selvästi kokenut voimakasta kuumenemista, nousemista ja taipumista.

Hutton väitti matkakumppaneilleen, että kivet ovat voineet joutua sellaiseen asentoon niin oudossa kulmassa toisiaan vasten vain, jos prosessissa on kulunut valtavan paljon aikaa.

Tämä väite oli aivan oikea. Geologit tietävät nykyisin, että grauvakkakerroksen ja hiekkakivikerroksen syntymisen välillä kului Siccar Pointilla kymmeniä miljoonia vuosia. Tuona aikana mannerlaattojen liike sekä eroosio muovasivat kiviä, kunnes ne lopulta päätyivät yhteen.

”Me, jotka näimme tuon ilmiön ensimmäistä kertaa, emme voi helposti unohtaa sitä”, sanoi John Playfair, yksi Huttonin matkakumppaneista. ”Mieli alkoi innostua siitä, että pystyi katsomaan niin kauas menneisyyden kuiluun.”

Alla olevalla videolla voit perehtyä tarkemmin Siccar Pointiin ja geologian kiehtovaan historiaan.