Avaruusjärjestö Nasan Curiosity-mönkijä löysi äskettäin Marsista orgaanisista yhdisteitä, jotka ovat välttämätön edellytys elämän olemassaololle.

Curiosityn löytämät orgaaniset yhdisteet eivät tietenkään ole merkki siitä, että Marsissa on välttämättä ollut elämää. Ne nousivat kuitenkin suureksi uutiseksi tiedemaailmassa, koska Marsista ei ollut aiemmin löytynyt varmasti orgaanisia yhdisteitä.

Vuonna 1976 Nasan Viking-luotaimen mukana olleet alukset yrittivät etsiä Marsista merkkejä orgaanisista yhdisteistä. Niitä ei kuitenkaan tutkijoiden yllätykseksi tuolloin löytynyt.

New Scientist -lehti kirjoittaa, että nyt tutkijat ovat löytäneet todennäköisen selityksen sille, mutta Viking ei onnistunut löytämään Marsista orgaanisia yhdisteitä.

Vuonna 2008 Nasan Phoenix-alus löysi läheltä Marsin pohjoisnapaa outoa suolaa, joka tunnetaan perkloraattiina. Sitä käytetään Maassa muun muassa rakettipolttoaineissa ja ilotulituksissa, koska siitä tulee räjähdysaltista korkeissa lämpötiloissa.

Kun Viking etsi näytteitä Marsista 1970-luvulla, se kuumensi maaperää etsiäkseen ja erottaakseen siitä näytteitä. Tutkijat ovat nyt hoksanneet, että koska maaperässä oli perkloraattia, nämä Viking on kuumentaessaan maaperää todennäköisesti polttanut kaikki siinä olleet orgaaniset yhdisteet.

Tänä vuonna Curiosity nimittäin löysi orgaanisten yhdisteiden lisäksi Marsin maaperässä klooribentsiiniä, jonka kemiallinen kaava on C6H5Cl. Sitä syntyy, kun hiilimolekyylejä palaa perkloraatin kanssa – mikä puolestaan on epäsuora todiste siitä, että orgaanisia yhdisteitä on ollut Marsissa.

New Scientist kertoo, että ranskalaisen LATMOS-tutkimuslaitoksen tehdyssä tutkimuksessa analysoitiin uudestaan Vikingin Marsista keräämää tietoa ja havaittiin, että sekin oli löytänyt klooribentsiiniä, joka luultavasti on syntynyt palavasta orgaanisesta aineesta.

Tutkimus on julkaistu Journal of Geophysical Research -lehdessä.

NASA:n Goddard Space Flight Centren tutkija Daniel Glavin, joka ei ollut mukana tutkimuksen teossa, sanoo New Scientist -lehdelle yhdisteen olevan niin monimutkainen, että sen on täytynyt syntyä Marsin puuttuvista molekyyleistä.

”Tämä tutkimus todella lyö asian lukkoon”, Glavin sanoo. Tutkimus vahvistaa hänen mukaansa sen, että Viking ei sittenkään palannut tyhjin käsin Marsista.

Curiosityn uusien löytöjen myötä näyttää hänen mukaansa siltä, että orgaanisia yhdisteitä on useammassa paikassa Marsissa – ja että niitä saattaa olla kaikkialla.

Lue Tekniikan Maailmasta vuodelta 1977 artikkeli Viking-luotaimen matkasta Marsiin!