Avaruusjärjestö Nasan Galileo-luotain lensi luultavasti Jupiterin Europa-kuusta purkautuneen vesisuihkun läpi vuonna 1997, ilmenee maanantaina julkaistusta analyysista, jossa on tarkasteltu uudestaan Galileon keräämiä tietoja.

Nature Astronomy -lehdessä julkaistussa tutkimuksessa kerrotaan, että Galileo luultavasti lensi tuolloin suoraan vesisuihkuun, joka purkautui Europan jäiseltä pinnalta satojen kilometrien korkeuteen.

Tutkimus vahvistaa tutkijoiden käsitystä siitä, että Europa on yksi todennäköisimmistä paikoista löytää elämää Maan ulkopuolelta Aurinkokunnasta.

Aiheesta kertoo Nasa tiedotteessaan. Tutkimuksesta kirjoittavat myös muiden muassa The Guardian ja Gizmodo.

Nasan Galileo-luotain vietti kahdeksan vuotta Jupiterin kiertoradalla ja teki lähimmän Europan ohituksensa 16. syyskuuta vuonna 1997.

Kun luotain laskeutui 400 kilometrin etäisyydellä Europasta, sen anturit mittasivat odottamattomia signaaleja, joita ei tuolloin osattu tulkita. Anturit mittasivat magneettikentän taipumisen erikoisella tavalla lyhyeksi hetkeksi.

Uudessa tutkimuksessa antureiden keräämiä tietoja on analysoitu uudessa valossa sen jälkeen, kun Hubble-avaruusteleskooppi otti vuonna 2013 valokuvia, joissa näyttää olevan vesisuihkuja nousemassa Europan pinnasta. Jo aiemmin Hubble oli tehnyt havaintoja, jotka viittaavat vesisuihkuihin Europalla.

Fig. 3

Kuva: Nature Astronomy

Tutkijat tulivat siihen johtopäätökseen, että Galileon oudot mittaukset johtuivat nimenomaan vesisuihkuista.

Tutkijat uskovat, että Europa pystyy tukemaan elämää, sillä siellä on vettä, lämpöä sekä todennäköisesti elämän kannalta keskeistä kemiaa.

Taiteilijan käsitys Europan vesisuihkusta. Kuva: NASA

Europan pintaa peittää noin kymmenen kilometrin paksuinen jääkerros, jonka alla on todennäköisesti jopa sata kilometriä syvä meri.

Vaikka Europa sijaitsee kaukana Auringosta, veden uskotaan kuitenkin pysyvän nestemäisessä muodossa jäisen pinnan alla. Tämä johtuu Europan elliptisestä kiertoradasta Jupiterin ympäri, mikä saa Europan muuttamaan jatkuvasti muotoaan.

Jatkuvasti muuttuva muoto synnyttää sisäistä kitkaa ja lämpöä. Vaikka kuun pinnan lämpötila voi olla jopa –270 astetta, meri sen alla voi itseasiassa olla jopa melko lämmin.

Jos Europalla on elämää, se voi olla meren pohjassa lähellä pohjassa olevia lähteitä, tutkijat arvioivat. Nasan Europa Clipper -luotaimen on nykysuunnitelmien mukaan tarkoitus mennä tutkimaan Europaa vuonna 2022.