Marsissa riehuu parhaillaan voimakkain hiekkamyrsky vuosikausiin. Toukokuun lopussa havaittu myrsky on levinnyt yli 35 000 neliökilometrin laajuiseksi. Sen pelätään yltyvän koko planeetanlaajuiseksi.

Tekniikan Maailma on seurannut hiekkamyrskyn kehittymistä ja sen vaikutuksia punaisen planeetan pinnalla oleville tutkimuslaitteille.

Myrsky on jo nyt historiallinen, sillä se on pimentänyt Marsin kaasukehän ennennäkemättömällä tavalla. Myrskyn vaikutusalueella vallitsee tällä hetkellä jatkuva yö.

Nasa on huolissaan erityisesti Opportunity-mönkijän selviytymisestä, sillä hiekkapöly estää auringonvalon pääsemisen mönkijän aurinkopaneeleihin.

Opportunity on asettunut virransäästötilaan, eikä se ole ottanut yhteyttä Maahan yli viikkoon. Suurin Opportunitya uhkaava tekijä on Marsissa vallitseva kylmyys, jonka pelätään tuhoavan mönkijän akun, mikäli virta loppuu ja Opportunityn lämmittimet lakkaavat toimimasta.

Curiosity-mönkijä sen sijaan porskuttaa eteenpäin myrskystä välittämättä, sillä sen energianlähteenä toimii plutoniumin radioaktiiviseen hajoamiseen perustuva termoelektrinen generaattori eli ydinparisto.

Nasan Jet Propulsion Laboratoryssa työskentelevä Seán Doran jakoi Flickr-palvelussa viikonloppuna Curiosityn ottaman ”selfien” myrskyn keskeltä. Curiosity otti itsestään robottikäden avulla sata kuvaa, jotka Doran prosessoi yhdeksi kokonaisuudeksi, jonka näet alla:

Kuvan ottohetkellä myrsky oli jo nopeasti saavuttamassa Marsin Galen kraaterissa tutkimistyötään tekevää mönkijää. Normaaleissa olosuhteissa Curiosityn takana näkyisi korkea vuori.

Vaikka Nasa on huolissaan Opportunityn selviytymisestä, on myrsky tutkimusnäkökulmasta erittäin mielenkiintoinen. Curiosity-mönkijän lisäksi Marsia kiertää parhaillaan kolme Nasan tutkimussatelliittia, jotka seuraavat myrskyn kehittymistä herkeämättä.

”Tämä on ideaali myrsky Marsin tutkimuksen kannalta”, Nasan Mars-tutkimuksesta vastaava johtaja Jim Watzin toteaa avaruusjärjestön tiedotteessa.

”Meillä on historiallinen määrä avaruusaluksia tutkimassa Marsia. Niistä jokainen tarjoaa uniikin katsauksen siihen, miten tällaiset myrskyt muodostuvat ja käyttäytyvät. Se on tietoa, joka on elintärkeää tulevaisuuden tutkimuksen kannalta.”

Nasan tutkijat toivovat, että tulevaisuudessa tällaisten myrskyjen syntyminen olisi mahdollista ennustaa jo etukäteen.