Nasa tiedotti viime viikolla siirtyneensä Double Asteroid Redirection Test (DART) -projektinsa tiimoilta konseptivaiheesta suunnitelman toteutuksen ensimmäiseen vaiheeseen.

Dart on Yhdysvaltain avaruushallinnon ensimmäinen asteroidien torjuntaan keskittyvä projekti. Sen tavoitteena on selvittää, onko Maata uhkaavan asteroidin lentorataa mahdollista muuttaa osumalla siihen pienikokoisella avaruusaluksella.

”Dart on kriittinen askel maapallon asteroideilta puolustautumisen kannalta.”

Dart-projektin kohteeksi on valittu Maan turvalliselta etäisyydeltä seuraavan kerran lokakuussa 2022 ohittava Didymos-kaksoisasteroidi (kreikaksi ”kaksonen”). Järjestelmän halkaisijaltaan 780-metristä pääasteroidia Didymos A:ta kiertää pienempi, 160-metrinen Didymos B.

Maasta laukaistava Dart-alus lentää Didymosin luokse, jossa sen autonominen tähtäinjärjestelmä ottaa kohteekseen pienemmän Didymos B:n. ”Jääkaapin kokoiseksi” luonnehditun aluksen on määrä osua asteroidiin 6 kilometrin sekuntivauhdilla (21 600 km/h).

Dartin toiminta perustuu osumasta johtuvaan kerrannaisvaikutukseen.

Törmäyksen on määrä hidastaa asteroidin etenemisnopeutta vain hieman. Jos törmäys kuitenkin tapahtuu huomattavasti ennen yhteentörmäystä Maan kanssa, osuman aiheuttama muutos asteroidin lentoradassa on ehtinyt muuttaa asteroidin suuntaa jo merkittävästi.

”Kaksoisasteroidi on kokeelle täydellinen testialusta. Koska Didymos B kiertää Didymos A:ta, meidän on helpompi nähdä Dart-aluksen osumasta aiheutuneet muutokset asteroidin lentoradassa. Osuma ei myöskään vaikuta järjestelmän kiertorataan Auringon ympäri”, tutkija Tom Statler kertoo Nasan tiedotteessa.

”Dart on kriittinen askel maapallon asteroideilta puolustautumisen kannalta. Koska emme tiedä paljoa asteroidien rakenteesta tai koostumuksesta, kokeet on tehtävä oikeilla asteroideilla”, projektin johtaja Andy Cheng kertoo.