Maapallon ilmakehään pääsee jatkuvasti rikkidioksidia (SO2) useista luonnollisista lähteistä, ennen kaikkea tulivuorista. Aktiiviset tulivuoret päästävät ilmoille isoja rikkidioksidipurkauksia, mutta kaasua pääsee ilmakehään hiljalleen jatkuvasti myös useista passiivisista tulivuorista.

Tämän lisäksi rikkidioksidia pääsee ilmoille myös ihmisen toiminnasta, esimerkiksi hiilivoimaloista, kaasuvoimaloista ja metallinsulattamoista.

Yksi ihmisten tuottama rikkidioksidin lähde on kuitenkin ylitse muiden, kertoo avaruusjärjestö Nasa tuoreessa artikkelissaaan. Venäjän Pohjois-Siperiassa olevassa Norilskin kaupungissa olevat metallisulattamot päästävät ilmoille niin paljon rikkidioksidia, että päästöt jättävät jälkeen käytännössä kaikki maailman tulivuoret. Nasa luonnehtiikin kaupunkia ”ihmisen luomaksi tulivuoreksi”.

Norilskissa on paljon kaivostoimintaa: Alueella sijaitsevat eräät maailman suurimmista nikkeli-, kupari-, platina- ja palladiumvarannoista. Näiden metallien sulattamot synnyttävät niin paljon rikkidioksidia, että päästöt erottuvat selvästi satelliittikuvissa.

Alla olevan satelliittikuvan on ottanut Suomi NPP -satelliitilla oleva Ozone Mapping Profiler Suite (OMPS) heinäkuun 12. päivänä vuonna 2017. Kartassa näkyvät päästöt ilmakehän alaosassa tyypillisenä kesäpäivänä. Enimmillään päästöt olivat noin neljä Dobsonin yksikköä.

Environment and Climate Change Canadan ilmastotutkija Chris McLinden sanoo Nasan sivuilla, että Norilskin päästöt ovat lähes kaksi kertaa niin suuria kuin seuraava ihmisen synnyttämä päästöjen lähde.

”Norilskin päästöjä voi verrata päästöihin, joita tapahtuu aktiivisimmissa vuotavissa tulivuorissa. Vuosien 2005 ja 2017 välillä vain yksi tulivuori – Vanuatulla oleva Ambrym – päästi ilmoille enemmän rikkidioksidia kuin Norilsk.”

Norilskin päästöjen määrästä liikkuu eri arvioita. Taannoinen Ozone Monitoring Instrument arvioi päästöjen suuruudeksi 1 700–2 300 kilotonnia vuodessa, mutta aiemman arvion mukaan määrä on noin 1 000 kilotonnia vuodessa.

Rikkidioksidipäästöt rasittavat ympäristöä. Rikkirioksidi saa esimerkiksi lehtien pinnassa olevat ilmaraot avautumaan liikaa, minkä vuoksi kasvit menettävät vettään. Tämän vuoksi lehdet menettävät väriään, ja puiden ja muiden kasvien kasvu ovi vaarantua.

Nasa kertookin, että alla olevassa satelliittikuvassa voi erottaa ruskeaa kasvillisuutta kaupungin luoteis- ja kaakkoispuolella. Kaupungin lounaispuolella erottuu kirkas saastepilvi, joka on peräisin metallinsulattamolta. (Näet kuvan isommalla klikkaamalla täältä.)

Kuvassa erottuva punainen lampi on luultavasti saanut värinsä läheisiltä kaivos- tai sulattamotoiminnoista.

Kuva on otettu Landsat 8 -satelliitilla olevalla Operational Land Imagerilla heinäkuun 12. päivänä vuonna 2017.