Neandertalinihmisistä on muodostunut kuva karuina ja brutaaleina tyyppeinä, jotka eivät paljon välittäneet toisistaan. Käsitys on todennäköisesti täysin väärä. Tuoreen World Archaelogy -lehden julkaiseman tutkimuksen mukaan neandertalinihmiset pyrkivät hoitamaan toistensa sairauksia ja loukkaantumisia, ja työ saattoi jatkua pitkiä aikoja.

Neandertalinihminen kehittyi heidelberginihmisestä. Neandertalilaiset asuttivat Lähi-itää ja Eurooppaa 200 000 vuoden ajan siihen asti, kun nykyihmiset saapuivat. Nykyihminen lähti valloittamaan maailmaa Afrikasta noin 100 000 vuotta sitten, ja neandertalinihmiset kuolivat sukupuuttoon 20 000–30 000 vuotta sitten.

Neandertalilaiset hoitivat loukkaantuneita – tämä on tiedetty jo aiemmin. Yorkin yliopiston tutkijat ovat nyt löytäneet merkkejä siitä, että apua annettiin pitkään ja silloinkin, kun yksilö ei ollut enää yhteisölle hyödyllinen. He uskovat, että myötätunto auttoi lajia selviytymään, joten se oli tarkoituksenmukaista ja perustui todennäköisesti myös kiintymyssuhteisiin.

”Monet tutkituista neandertalilaisyksilöistä olivat kärsineet vakavista loukkaantumisista, vammoista ja taudeista”, kertoo tutkimusta johtanut tohtori Penny Spikins Science News -julkaisulle.

Löydöksiä analysoimalla tutkijaryhmä päätyi siihen, että osa yksilöistä on elänyt heikkoina yhteisössä pitkäänkin. Yksilön elossa selviäminen on voinut vaatia muilta muun muassa ravinnosta huolehtimista, seurantaa, kuumeen hoitoa ja hygieniasta huolehtimista.

Arkeologit tutkivat muun muassa erään 25–40-vuotiaana kuolleen neandertalilaismiehen jäännökset, joista he pystyivät päättelemään, että tämä oli kärsinyt muun muassa selkärangan ja olkapäiden rappeumasairauksista. Viimeisen vuotensa hän oli viettänyt yhteisön muiden jäsenten tuen varassa. Tutkijat päättelivät, että yhteisö oli huolehtinut miehestä loppuun saakka, sillä kuoleman jälkeen hänet oli haudattu huolellisesti.

Jo aiemmin on selvinnyt, että neandertalinihmiset osasivat käyttää rohtoyrttejä parantamistarkoituksessa, ja yrteistä ja parantamiskeinoista tietävät yksilöt olivat yhteisöilleen arvokkaita. Esimerkiksi hammassärkyä hoidettiin pureskelemalla poppelin lehtiä, jotka sisältävät kipua lievittävää salisyylihappoa. (Salisyylihapon johdokset, salisylaatit, ovat tulehduskipulääkeryhmä. Asetyylisalisyylihappo tunnetaan paremmin nimellä aspiriini.)

Spikins näkee neandertalilaisten terveydenhoidossa yhteneväisyyksiä nykyaikaan.
”Järjestäytynyt, taitava ja välittävä terveydenhuolto ei ole vain meidän lajimme keksintö, vaan sillä on pitkä historia.”