Vuosina 1875–1878 kuivuuden aiheuttama nälänhätä tappoi 50 miljoonaa ihmistä Intiassa ja Kiinassa sekä osissa Etelä-Amerikkaa ja Afrikkaa. Tuo nälänhätä on niin huonosti tunnettu, että sillä ei ole edes omaa Wikipedia-sivuaan, mutta se oli yksi ihmisen historian pahimmista humanitäärisistä katastrofeista.

Tutkijat ovat nyt uudessa tutkimuksessa mallintaneet tuonaikaiset olosuhteet selvittääkseen, voisiko sama toistua uudestaan. Tutkijoiden artikkeli on ilmestynyt lehdessä Journal of Climate. Siitä uutisoi New Scientist.

Tutkijoiden mukaan ilmiön taustalla oli yhdistelmä ilmastollisia ilmiöitä, jotka tapahtuivat harvinaisesti yhtä aikaa.

Palaaminen noin 140 vuoden takaisiin sääilmiöihin ei ollut yksinkertaista, sillä tuolta ajalta ei ole kattavia säätilastoja. Britti-imperiumi oli asennuttanut Intiaan sademittareita. Kiinasta ja muualta tutkijat saivat tietoa puiden vuosikasvuista analysoiduista säätiedoista.

Näiden perusteella tutkija Deepti Singh Washingtonin osavaltion yliopistosta määrittelee nälänhädän yhdeksi pahimmista humanitäärisistä katastrofeista ihmisen koko historiassa. Aasiassa se oli ankarin tapahtuma 800 vuoteen. Muiden maanosien tiedot eivät olleet riittäviä määrittelemään tapahtuman ankaruutta.

Syynä kuivuuteen oli ilmeisimmin voimakas El Niño, joka on merivirran ajoittainen muuttuminen Tyynellämerellä. Ilmiö aiheuttaa monenlaisia vaikutuksia Etelä-Amerikan, Kaakkois-Aasian ja muiden tropiikin lähialueiden säähän. Se aiheuttaa myrskyjä yhtäälle ja kuivuutta toisaalle.

Vuosina 1877–78 El Niño oli erityisen voimakas. Meriveden pintalämpötilat pysyivät korkeina 16 kuukautta. Tämä vaikutti myös kalastukseen.

Toinen samanaikaisesti sattunut ilmastoon vaikuttanut ilmiö oli ”Intian Niño” (engl. Indian Ocean Dipole). Se tyypillisesti heikentää monsuunia Intiassa. Tutkijoiden mukaan sekin oli tunnetuista ”Intian Niñoista” voimakkain.

Kolmantena tekijänä oli se, että Atlanttikin oli poikkeuksellisen lämmin 1877–79.

Tutkijoiden lopputulema oli, että koko maapalloa koskeneen ilmastomallin perusteella kuivuuden syynä olivat kaikki kolme yhtäaikaista sääilmiötä. Heidän mukaansa samanlainen yhteisvaikutus voi toistua.