Lähes tarkalleen kolme vuotta sitten tähtitieteilijät tekivät havainnon uudesta asteroidista. Normaalisti havainto ei olisi kiinnostanut juuri ketään muuta kuin kiihkeimpiä avaruusharrastajia, mutta Maan puolen miljoonan kilometrin etäisyydeltä ohittaneessa asteroidissa oli jotain poikkeuksellista – se näytti ihmisen pääkallolta.

Yhdysvaltain avaruusjärjestö tiedotti havainnosta tuolloin osuvasti Halloweenin kynnyksellä.

”Halloween-asteroidi” – viralliselta nimeltään 2015 TB145 – on läpimitaltaan noin 700-metrinen. Samalla tavoin kuin ihmisen pääkalloa verhoaa kudos, myös TB145:n pintaa on joskus peittänyt orgaaniset yhdisteet.

Asteroidi on itse asiassa kuollut komeetta. Miljardien vuosien kuluessa aurinkotuuli on puhaltanut irtonaisen aineksen sen pinnasta jättäen jäljelle vain kivisen ytimen.

Nyt TB145 on jälleen tekemässä lähimmän ohituksensa Maan kanssa. Tällä kertaa se ohittaa meidät kuitenkin huomattavasti turvallisemmalta 37 miljoonan kilometrin etäisyydeltä.

Se on lähimpänä Maata marraskuun 11. päivä.

Meidän elinaikanamme ”Halloween-asteroidi” ei tule enää yhtä lähelle Maata kuin vuonna 2015. Sen seuraava lähin ohitus tapahtuu vasta vuonna 2088 – tuolloinkin 8 miljoonan kilometrin päässä.

Vaihtelu ohitusetäisyydessä johtuu komeetan kiertoradan suuresta inklinaatiosta Maan ratatasoon nähden.

Kiitos sen vekkulin kiertoradan, TB145 havaittiin vain muutamaa viikkoa ennen sen lähintä ohitusta vuonna 2015. Havaintojen tekemistä vaikeutti edelleen se, että komeetta on melko pieni ja tumma. Se heijastaa vain kuusi prosenttia auringonvalosta.

TB145 onkin erinomainen esimerkki ”potentiaalisesti vaarallisesta kappaleesta”, joka olisi voinut iskeä Maahan ilman minkäänlaista ennakkovaroitusta.

Aiheesta uutisoi Mother Nature Network -sivusto.

Havainnekuva 2015 TB145:n kiertoradasta. (Tomruen / Wikimedia Commons)