Kisa maailman suurimman, tunnetun elävän eliön koosta taitaa olla nyt ratkaistu sienelle.

Jo 1980-luvun lopussa tutkijat havaitsivat, että eräs Yhdysvalloissa kasvava yksittäinen sieni muodostaa valtavia kasvustoja. Se on itseasiassa yhtä ja samaa mäntymesisientä (Armillaria solidipes). Sen kaikki solut kloonautuvat samasta vartalosta.

1980-luvulla sieni oli ainakin 37 hehtaarin suuruinen.

Sienen arvioitiin tuolloin olevan ainakin 1 500 vuotta vanha. Painoltaan sen arvioitiin olevan 100 000 kilogrammaa.

Lähes kolmekymmentä vuotta myöhemmin ryhmä yhdysvaltalaisia ja kanadalaisia tutkijoita on palannut sienen kasvupaikalle Michiganin metsään, joka sijaitsee Pohjois-Amerikan Suurten järvien alueella.

Tutkijat havaitsivat, että mäntymesisieni on paikoillaan. Mutta nyt tutkijat arvioivat, että se on ainakin 2 500 vuotta vanha. Lisäksi sen paino on arvioitu nyt nelinkertaiseksi edelliseen tutkimukseen verrattuna. Kasvusto ulottuu 370 000 neliömetrin alueelle.

Tutkijoiden artikkeli on julkaisua edeltävässä bioarxiv.org-palvelussa, joten sitä ei ole vielä vertaisarvioitu. Aiheesta on uutisoinut Science Alert.

Tutkijat sekventoivat 15 sieninäytettä ja vertasivat eroja niiden DNA:ssa. Selvisi, että vaikka sienikasvusto on jatkuvasti kasvanut, se on muuntautunut hämmästyttävän vähän. Sienellä on 100 miljoonaa emästä, jotka muodostavat sen geneettisen koodin. Niistä ainoastaan 163 on muuntunut.

Tutkijoiden mukaan giganttinen mäntymesisieni on ollut hämmästyttävän vastustuskykyinen geneettiselle muuntelulle. Syytä ei vielä tiedetä. Ehkä siihen vaikuttavat jotkut biokemialliset mekanismit. Tai sitten se, että suurin osa sienestä kasvaa maan alla, vaikuttaa sen alttiuteen kohdata muuntelupaineita.

Michiganin mäntymesisieni häviää silti vielä serkulleen Oregonissa. Siellä kasvava sieniyhdyskunta on 9,65 neliökilometrin laajuinen. Sen arvellaan olevan 8 500 vuotta vanha.