Alaskan Aleutien saariston yllä lentänyt tutkimuskone teki toissa vuonna erikoisen löydön: se löysi ilmakehästä aerosolihiukkasen, jossa oli rikastettua uraania.

Kyseessä on ensimmäinen kerta, kun 20 vuoden aikana tutkimuslennot ovat havainneet ilmakehästä ihmisen rikastamaa uraania, jota käytetään ydinpolttoaineena ja ydinpommeissa.

Tutkimuskone teki löydön elokuun 3. päivänä vuonna 2016 noin seitsemän kilometrin korkeudessa, kertoo Gizmodo-sivusto.

Uraani on raskain alkuaine, jota esiintyy luonnossa havaittavissa määrin. Yleensä sitä esiintyy uraani-238-isotoopin muodossa, mutta jonkun verran esiintyy luonnostaan myös isotooppia 235, josta ihmiset tekevät muun muassa ydinpommeja.

Jo aiemmin on havaittu uraani-238:aa leijumassa ilmakehässä, mutta rikastettua uraania ei ole koskaan havaittu tutkimuskoneiden tekemissä havainnoissa.

Havainnosta kerrotaan Journal of Environmental Radioactivity -lehdessä ilmestyneessä tutkimuksessa.

Yhdysvaltain liittovaltion sää- ja valtamerentutkimusorganisaation NOAA:n tutkija Dan Murphy sanoo Gizmodolle, että tehty havainto ei varmasti ole luonnollisesta lähteestä. Hän toivoo saavansa selville, mistä se on voinut päätyä ilmakehään.

Murphy on tehnyt tutkimuslentoja ympäri maailmaa ja analysoinut ilmakehässä olevien aerosolien koostumusta. Aerosolit voivat koostua muun muassa saasteista, pölystä ja tulipalosta, mutta rikastetttua uraania ei ole niistä aiemmin havaittu.

Tutkimuspaperin mukaan vaikuttaa siltä, että kyseessä on suhteellisen äskettäin valmistettu rikastettu reaktoritason uraanin, eli se ei ole lähtöisin Fukushiman tai Tšernobylin onnettomuuksista.

Analysoimalla tuuliolosuhteita tutkijat arvelivat, että uraanihavainto voi olla lähtöisin Aasiasta, mahdollisesti Kiinasta tai Pohjois-Koreasta, tai mahhdollisesti Japanista.

Murphyn mukaan löydöstä ei tarvitse olla huolissaan: yhden radioaktiivisen hiukkasen löytö ei vielä tarkoita, että ilmakehässä olisi vaarallisia määriä säteilyä.

”Se viittaa kuitenkin siihen, että on olemassa jokin hyvin pieni uraanin lähde, jota emme ymmärrä”, Murphy sanoo sivustolla.