Euroopan avaruusjärjestö julisti kesällä aurinkokuntaamme vierailulle tulleen sikarinmuotoisen Oumuamuan komeetaksi. Kun se havaittiin ensi kerran vuosi sitten, sitä pidettiin asteroidina.

Kiistely Oumuamuan todellisesta luonteesta kuitenkin jatkuu edelleen, ja kummallakin leirillä on tarjota painavia perusteita omalle näkemykselleen.

Ensimmäisellä tähtienvälisellä vierailijallamme on nimittäin sekä asteroidin että komeetan ominaisuuksia. ESA perusteli luokitteluaan sillä, että Oumuamuaa kiihdytti ”näkymätön voima” sen lähestyessä Aurinkoa. Astronomien mukaan sitä kiihdytti komeetalle ominainen kaasuhuntu.

Olisi myös todennäköisempää, että Aurinkokunnassamme vierailisi komeetta kuin asteroidi, sillä runsaslukuisemmat komeetat viihtyvät aurinkokunnan ulko-osissa, ja planeetan kiertoradalle osuessaan ne linkoutuvat herkästi ulos tähtienväliseen avaruuteen.

Asteroidit sen sijaan sijaitsevat huomattavasti lähempänä Aurinkoa ja kiertävät turvallisemmilla kiertoradoilla, mikä tekee niiden tuuppaamisesta avaruuteen hankalampaa.

”Se, että ensimmäinen tähtienvälinen matkaaja olisi asteroidi, olisi shokeeraavaa”, Coloradon yliopiston astrofyysikko Ann-Marie Madigan kertoo Quanta Magazinelle.

Cambridgen yliopiston astrofyysikko Roman Rafikov esittää tuoreessa tutkimuksessaan, että Oumuamuaa kiihdyttäneen voiman (jonka olisi pitänyt synnyttää näkyvä pyrstö) olisi täytynyt vaikuttaa myös hallitsemattomasti kieppuvan kappaleen kiertoliikkeeseen. Hänen mukaansa kiihdytyksen olisi pitänyt hajottaa Oumuamua pienemmiksi kappaleiksi.

”Jos Oumuamua olisi komeetta, se ei olisi selviytynyt siitä. Asteroidiksikin se on hyvin epätavallinen ja sillä täytyy olla hyvin eksoottinen syntytarina”, Rafikov toteaa.

Kesällä julkaistussa tutkimuksessaan hän esitti Oumuamuan syntyneen tähden kuoleman yhteydessä. Punaisen jättiläisen tiivistyessä valkoiseksi kääpiöksi tähti repii sen ympärillä olevat planeetat kappaleiksi ja sysää pirstaleet ympäri galaksia.

”Oumuamua on yksi näistä pirstaleista. Pohjimmiltaan se on kuolleen tähden viestintuoja”, Rafikov päätteli.

Emme välttämättä saa koskaan tietää Oumuamuan todellista luonnetta. Se havaittiin vasta kun se oli jo kovaa vauhtia matkalla pois päin Auringosta, eikä se koskaan näyttäydy meille uudestaan. Kaikki siitä kerätty tieto haalittiin kasaan vain muutamassa viikossa.

Ainakin Oumuamua on osoittanut astronomeille sen, että avaruudessa kiitäviä kivisiä kappaleita ei välttämättä voi lokeroida tiukasti yhteen kahdesta kategoriasta.

”Komeetan ja asteroidin välillä on huomattavasti enemmän gradiaatiota. Minusta tuntuu, että kiistelemme tarpeettomasta asiasta”, toteaa Belfastin Queen’s-yliopiston astronomi Michele Bannister.

Vaikka Oumuamua kiitää jo kohti seuraavaa vierailukohdettaan, tullaan tähtienvälisiä matkaajia tapaamaan tulevaisuudessa kasvavissa määrin. Tähtitieteilijät odottavat Chileen rakenteilla olevan Large Synoptic Survey -teleskoopin löytävän vuosittain vähintään yhden tällaisen kappaleen. Teleskoopin on määrä aloittaa toimintansa 2021.

Oumuamuan määrittelyn ongelmallisuudesta kertoo Quanta Magazine.