Ympäristön myrkylliset ja haitalliset aineet tappavat maailmassa moninkertaisesti enemmän ihmisiä kuin sodat, nälänhädät ja sairaudet yhteensä.

Lääketieteellisessä Lancet-lehdessä julkaistun tutkimuksen mukaan vähintään yhdeksän miljoonaa kuolemaa vuodessa aiheutuu veden, maaperän ja ilman saasteista.

Peräti 92 prosenttia kuolemista on köyhissä maissa, joissa ankarasti tavoiteltu talouskasvu yleensä lisää samalla ympäristöhaittoja. Teollisuuden prosessit ovat usein vanhanaikaisia, polttoaineet sitä mitä halvalla saa ja ympäristölainsäädäntö olematonta.

Tutkimuksen mukaan yhdeksän miljoonaa kuollutta – jota tutkijat pitävät alakanttiin tehtynä arviona – on puolitoista kertaa se määrä, joka kuolee tupakointiin, kolme kertaa enemmän kuin aidsiin, tuberkuloosiin ja malariaan yhteensä ja 15 kertaa enemmän kuin on sotien ja väkivaltaisuuksien kuolonuhrien määrä.

Esimerkiksi Intiassa on laskettu, että yksi neljästä ennenaikaisesta kuolemasta aiheutuu saasteista, eli 2,5 miljoonaa tapausta. Kiinassa vastaava luku on 1,8 miljoonaa, mikä nostaa ympäristötekijät siellä lähelle kuolinsyiden kärkeä.

Tilanne on huono myös muun muassa Bangladeshissa, Pohjois-Koreassa, Etelä-Sudanissa ja Haitissa: lähes viidennes näiden maiden ennenaikaisista kuolemista johtuu saasteista.

Ongelmaan on osin myös herätty: Intia on kiristämässä ajoneuvojen ja teollisuuden päästörajoja, ja pääkaupungin Delhin autoliikennettä on aina välillä yritetty rajoittaa. Samaan aikaan kuitenkin kaatopaikkapalot, rakennuspöly ja saastuttavien polttoaineiden käyttö jatkuvat ennallaan. Vastaavia ongelmia on muun muassa Saharan eteläpuolisessa Afrikassa.

Tutkijat toteavat, että saasteet aiheuttavat suoraan ja välillisesti myös valtavia kustannuksia kansantalouksille. Kuolemat, sairaudet ja työkyvyttömyys maksavat arviolta 4 600 miljardia dollaria vuodessa eli reilut 6 prosenttia maailman kansantuotteesta.

Euroopassa ja muualla teollisuusmaissa tilanne on vähitellen ollut kohenemaan päin lainsäädännön ja teknologian kehittyessä. Silti äskettäisen Euroopan ympäristöviraston EEA:n raportin mukaan Euroopassakin kuolee edelleen yli puoli miljoonaa ihmistä vuodessa ilmansaasteiden vaikutuksiin.