Euroopan avaruusjärjestö raportoi tunnistaneensa kotikandidaatteja Aurinkokunnassamme viime vuonna havaitulle sikarinmuotoiselle Oumuamua-komeetalle.

ESAn astronomit ovat komeetan liikeradan ja Gaia-luotaimen datan avulla tunnistaneet sille neljä mahdollista kotitähteä.

Oumuamuan liikeradalle osuneet neljä tähteä ovat kaikki kääpiötähtiä – joko Auringon kokoisia tai sitä pienempiä. Tähdet ovat sellaisia, jotka komeetta on ohittanut enintään parin valovuoden etäisyydeltä viimeksi kuluneen 1–7 miljoonan vuoden aikana.

Tähdissä on kuitenkin yksi ongelma. Niistä yhdenkään ei tiedetä isännöivän planeettoja tai olevan osa kahden tähden järjestelmää. Näin ollen ei siis ole selvää, mikä mekanismi olisi aiheuttanut Oumuamuan linkoutumisen ulos kotiympäristöstään.

Tulevaisuudessa tehtävät havainnot voivat kuitenkin paljastaa näiden tähtien ympäristössä piileskeleviä planeettoja. Astronomit kertovat odottavansa innolla myös Gaian tulevia datasettejä, jotka tarjoavat edelleen yksityiskohtaisempaa tietoa kotigalaksimme historiasta.

”Gaia on tehokas työkalu tällaisten tutkimusten tekemisessä, sillä se kertoo paitsi tähtien sijainnin myös niiden liikkeen,” Gaia-projektin tieteellinen johtaja Timo Prusti kertoo.

”Vaikka on vielä liian varhaista tehdä varmoja päätelmiä Oumuamuan kotitähdestä, kertovat tuloksemme itsessään Gaian kyvystä sukeltaa galaksimme historiaan.”

Oumuamua on ensimmäinen tähtienvälisestä avaruudesta saapunut Aurinkokunnassamme havaittu kappale. Se havaittiin lokakuussa 2017, jolloin se oli jo tehnyt lähimmän ohituksensa Auringon ohi.

Alun perin astronomit pitivät sikarinmuotoista kappaletta asteroidina, mutta se vahvistettiin myöhemmin komeetaksi. Jos kyseessä olisi asteroidi, se olisi hidastunut nopeammin Aurinkokunnan painovoiman vaikutuksesta. Komeetan liikkeessä havaittiin lisäksi hienoista variaatiota, mikä johtuu tutkijoiden mukaan sen pinnasta säteilevästä – komeetoille ominaisesta – kaasusta.

Lisää aiheesta Euroopan avaruusjärjestön tiedotteessa. Tekniikan Maailma kirjoitti kosmisesta vieraastamme laajemmin numerossa 5/18.