Avaruustutkijat ovat havainneet eksoplaneetan, jonka kaasukehä on täysin pilvetön. Tämä johti ennennäkemättömään havaintoon suuresta määrästä natriumia eksoplaneetan kaasukehässä.

Exeterin yliopiston tohtori Nikolay Nikolovin johtaman kansainvälisen tutkimusryhmän havainto on tutkijoiden mukaan ”tärkeä läpimurto matkalla kohti eksoplaneettojen koostumuksen ymmärtämistä”.

Samalla tavoin kuin tähtien koostumusta voidaan analysoida hajottamalla siitä tuleva valo spektriksi, voidaan määrittää myös planeetan kaasukehän koostumus. Kun planeetta kulkee isäntätähtensä ja Maan välistä, valo kulkee planeetan kaasukehän läpi.

Hajotettuaan WASP-96b-nimisen eksoplaneetan kaasukehän läpi tulevan valon spektriksi tutkijat havaitsivat natriumin ”täydellisen sormenjäljen”, joka voidaan havaita vain pilvettömässä kaasukehässä.

WASP-96b on kuuma kaasujättiläinen, joka on massaltaan ja kooltaan noin 20 prosenttia Jupiteria suurempi. Se sijaitsee Feenixin tähdistössä ja kiertää 980 valovuoden päässä sijaitsevaa Auringon kaltaista tähteä.

Tutkijoiden mukaan WASP-96b:n natriumpitoisuus vastaa oman Aurinkokuntamme pitoisuuksia.

”Tähän asti natriumia on havaittu vain hyvin ohuena viivana tai sitten se on puuttunut täysin. Tämä johtuu siitä, että natriumille ominainen ’teltanmuotoinen’ profiili syntyy vain syvällä planeetan kaasukehässä, ja useimmilla planeetoilla pilvet menevät sen tielle”, Nikolov selittää.

Nikolov tutkimusryhmineen tutki yli kahdenkymmenen eksoplaneetan kaasukehän koostumusta, ja WASP-96b oli niistä ainoa, joka vaikuttaa täysin pilvettömältä ja osoittaa natriumin täyden profiilin spektriviivoissa.

”Tämä tekee siitä vertailukohdan muiden eksoplaneettojen luonnehtimisessa.”

Pilvet ja usva ovat melko tavallinen näky niin kuumimmilla kuin kylmimmilläkin planeetoilla.  Niiden olemassaoloa on kuitenkin vaikea ennakoida, selittää tutkimuksen toinen kirjoittaja professori Jonathan Fortney Kalifornian yliopistosta.

”Tutkimalla mahdollisten kaasukehien täyttä skaalaa – hyvin pilvisistä lähes täysin pilvettömiin (kuten WASP-96b) – opimme paremmin ymmärtämään sitä, mistä nämä pilvet koostuvat.”

Tutkijat toivovat saavansa Hubble- ja Space Webb -teleskooppien avulla selville, mistä muista alkuaineista ja yhdisteistä WASP-96b:n kaasukehä koostuu.

Tutkimus on julkaistu Nature-tiedejulkaisussa. Aiheesta lisää tutkimustiedotteessa.