Ensimmäinen eksokuu eli muita tähtijärjestelmää kuin omaamme kiertävä kuu on löytynyt.

Keskiviikkona julkaistun tutkimuksen mukaan Neptunus-planeetan kokoinen eksokuu kiertää suurta kaasuplaneettaa noin 8 000 valovuoden päässä. Neptunuksen päiväntasaajan halkaisija on lähes 50 000 kilometriä.

Vastaavankokoista kuuta ei ole aurinkokunnassamme, josta on kartoitettu lähes 200 ”luonnollista satelliittia”.

Löydön ovat tehneet kaksi Columbian yliopiston astronomia. Tutkimus perustui NASAn Hubble-avaruusteleskoopilla tehtyihin havaintoihin. Niitä varmennettiin Kepler-avaruusteleskoopilla.

Tutkimus on julkaistu lehdessä Science Advances.

”Mikäli kuun olemassaolo voidaan vahvistaa Hubble-havaintojen seurannalla, löytö voi tuottaa merkittäviä johtolankoja siitä, miten planeettajärjestelmät ovat kehittyneet. Se saattaa myös haastaa asiantuntijoita arvioimaan uudelleen teorioita siitä, miten kuut muodostuvat planeettojen ympärille”, sanoo astronomian apulaisprofessori David Kipping, toinen eksokuun löytäjistä.

Tutkijat analysoivat tietoja Kepler-teleskoopin löytämästä 284 planeetasta, joilla on suhteellisen laaja kiertorata. Tällaisia olivat yli 30 päivää ”isäntätähtensä” ympäri kiertäneet kappaleet. Havainnoissa mitattiin hetkellisiä tähdenvalon himmentymisiä. Tällainen ylikulku tapahtui eksoplaneetta Kepler 1624b:llä.

Kepler-havainnoista saadut tulokset olivat niin vakuuttavia, että tutkimuspari sai 40 tuntia Hubble-teleskooppiaikaa. Sillä saavat tulokset ovat neljä kertaa tarkempia kuin Keplerillä saatavat.

Tutkijat havainnoivat planeettaa ennen ja sen 19-tuntisen siirtymän ajan, kun se kulki tähden edestä. Ennen sen loppua Hubble-avaruusteleskooppi havaitsi toisen, paljon pienemmän himmentymän tähden kirkkaudessa. Harmillisesti aikataulutettu Hubble-tutkimusaika päättyi ennen kuin kuun täydellinen siirtymä pystyttiin mittamaan.

”Kuu planeetan seuralaisena on yksinkertaisin ja luonnollisin selitys toiselle notkahdukselle valoisuuskäyrässä ja kiertoradan ajoituksen poikkeamassa”, sanoi tutkimuksen pääkirjoittaja Alex Teachey Columbian yliopistosta.

Kun James Webb -avaruusteleskooppi saadaan käyttöön, on tutkijoiden mukaan odotettavaissa havaintoja myös todella pienistä kuista.