Astronomit ovat viimein selvittäneet, mikä saa Saturnuksen uloimman renkaan pysymään yhdessä.

American Astronomical Societyn kokouksessa Utahissa, Yhdysvalloissa tutkimuksensa kollegoilleen esitelleet Cornellin yliopiston tutkijat tulivat tietokonemalliensa perusteella siihen tulokseen, että Saturnuksen uloin rengas pitää muotonsa seitsemän kuun yhteistyön ansiosta.

Tutkijat uskoivat pitkään, että Saturnuksen ulointa rengasta (A-rengas) pidättelee yksin Saturnuksen Janus-kuu. Tutkijat olivat kuitenkin yliarvioineet Januksen mahdin.

Tutkimuksen johtaja Radwan Tajeddinen mukaan Janus ei voi todellisuudessa olla yksin vastuussa renkaan koossapitämisestä, sillä sen painovoima ei ole riittävän vahva.

Saturnuksen renkaat muodostuvat kivi- ja jääkappaleista, jotka kiertävät kukin omalla radallaan Saturnusta. Ne törmäilevät toisiinsa, mutta samalla suuremmat kappaleet ja pienet kuut pitävät renkaita koossa. Renkaissa syntyy myös uusia kuita. Cassini on paljastanut myös renkaissa yllättäviä korkeuseroja: tässä vuonna 2009 otetuissa kuvassa näkyy harvinaisia renkaiden tasosta ulos korkealle kurottavia rakenteita.

Syyskuussa 13-vuotisen Saturnus-tutkimuksensa päättäneen Cassini-luotaimen dataan perustuva tietokonemalli osoitti, että Janusia auttaa tässä tehtävässä Saturnuksen kuusi muuta kuuta: Pan, Atlas, Prometheus, Pandora, Epimetheus ja Mimas.

Tajeddinen mallissa kuiden painovoima tuottaa renkaassa tiheysaaltoja, jotka pitävät renkaat koossa. Tiheysaaltoteorialla on pyritty selittämään aiemmin myös, miten esimerkiksi spiraaligalaksit pysyvät muodossaan.

”Teoria on lähes varmasti oikein”, Joe Spitale Tucsonin planeettatieteiden instituutista kommentoi New Scientistille.

”Tämä on yksi niistä asioista, joita olemme tuijottaneet vuosia, vaikka vastaus on kaiken aikaa ollut ilmiselvä.”