Tähtitieteilijät ovat jonkin aikaa tienneet, että Maalla on pieni läpimitaltaan sadan metrin kokoinen ”matkakumppani”, joka kiertää Aurinkoa lähes samalla kiertoradalla.

On kuitenkin ollut epäselvää, mikä tuo matkakumppani on ollut, koska esine tulee vain ajoittain niin lähelle maapalloa, että sitä voisi tutkia edes suurimmilla teleskoopeilla. Jotkut tähtitieteilijät ovat epäilleet kyseessä olevan asteroidi, mutta sen on epäilty voivan olla myös esimerkiksi suuri käytetty rakettimoottori, joka on jäänyt samalla kiertoradalle Maan kanssa.

Nyt Arizonan yliopisto on julkaissut tutkimuksen, jossa Maan matkakumppanin luonteelle on saatu vahvistus.  Yliopiston tutkijat ovat käyttäneet hyväkseen yhtä maailman suurimmista teleskoopeista Large Binocular Telescopea Arizonan osavaltiossa selvittääkseen 2016 HO3:na tunnetun taivaankappaleen todellisen luonteen.

Tutkijat saivat selville, että 2016 HO3 on pieni noin sadan metrin kokoinen asteroidi, joka kiertää Aurinkoa mutta näyttää myös pyörivän Maan ympäri ”kvasisatelliittina”.

Tähän asti on löydetty vasta viisi kvasisatelliittia, mutta 2016 HO3 on niistä kaikkein vakain.

Asteroidin alkuperä on tutkijoiden mukaan edelleen tuntematon.

Viimeksi kuluneiden vuosisatojen aikana 2016 HO3 on ollut 38–100 Kuun etäisyyden päässä Maasta, eli sen etäisyys on vaihdellut huomattavasti.

Arizonan yliopiston apulaisprofessori Vishnu Reddy sanoo tiedotteessa, että asteroidi pyörii itsensä ympäri 28 minuutin välein, ja se koostuu samanlaisista aineista kuin asteroidit yleensä.

Asteroidin kiertorataa voi parhaiten visualisoida mielessä kuvittelemalla, että aurinko pyörittäisi ympärillään kahta hularengasta, jotka eivät pyöri aivan samalla kohtaa. Asteroidi kiertää Aurinkoa, mutta se tekee vuosittaisia kierroksia myös Maan ympäri.

Tämä synnyttää mielikuvan, että asteroidi olisi Maan kiertoradalla, mutta painovoima ei sido sitä Maahan, vaan se on Aurinkoa kiertävällä radalla.

Alla oleva video havainnollistaa Maan uuden matkakumppanin kiertorataa.