Tähtitieteilijät kertoivat keskiviikkona havainneensa ensimmäistä kertaa höyrystyneitä metalleja Aurinkokunnan ulkopuolisen planeetan kaasukehästä.

Planeetan poikkeuksellista kuumuutta selittää se, että se kiertää tähteään hyvin lähellä.

Kansainvälisen tutkimusryhmän keskiviikkona julkistamassa raportissa kerrotaan, että eksoplaneetan kaasukehästä on onnistuttu havaitsemaan merkkejä höyrystyneestä raudasta ja titaanista. Planeetan pintalämpötila on yli 4 000 celsiusastetta.

Löydöstä kerrotaan Nature-lehdessä ilmestyneessä artikkelissa.

Eksoplaneetan emotähti KELT-9 sijaitsee 650 valovuoden päästä Maasta Joutsenen tähdistössä. KELT-9:n lämpötila on yli 10 000 astetta, eli se on lähes kaksi kertaa kuumempi kuin oma Aurinkomme.

Tätä tähteä kiertää jättimäinen viime vuonna löydetty kaasuplaneetta KELT-9b, joka on tähteään 30 kertaa lähempänä kuin Maa on aurinkoa. Planeetta kiertää tähtensä 36 tunnissa ja sen pintalämpötila nousee 4 000 asteeseen. Se ei ole aivan yhtä kuuma kuin Aurinko, jonka lämpötila on 6 000 astetta, mutta kuumempi kuin monet muut tähdet.

”Lämpötilat ovat niin mielipuolisia, että vaikka se on planeetta, sillä on tähden kaasukehä”, sanoo tutkimukseen osallistunut Bernin yliopiston professori Kevin Heng Guardian-lehdessä.

”Eksoplaneetat opettavat meille, että emme voi katsoa vain omaa Aurinkokuntaamme. Tuolla on todella outoja asioita.”

Taiteilijan käsitys KELT-9b:n auringonlaskusta. Koska planeetta kiertää tähteään niin lähellä, tähti peittää taivaasta paljon suuremman osan kuin oma Aurinkomme.

Tutkimusryhmä käytti Kanariansaarilla olevaa Galileo-teleskooppia havainnoidakseen planeettaa, kun se liikkui tähtensä editse.

Tutkimusryhmän havaintojen mukaan KELT-9b:n kaasukehässä näyttää olevan sekä rautaa että titaania. Tutkimustiedotteen mukaan kaasukehän ominaisuudet kertovat yleisemminkin niin sanottujen ”ultrakuumien Jupitereiden” kaasukehien ominaisuuksista.

Tämä on ensimmäinen kerta, kun oman Aurinkokuntamme ulkopuolisesta planeetasta on havaittu metalleja.

Kaasuplaneetta koostuu enimmäkseen vedystä ja mahdollisesti pienestä kiinteästä ytimestä.

Havainnot vahvistavat teorian, että tällaisten planeettojen kuumuus hajottaa niiden kaasukehässä olevien molekkyylien sidokset ja alkuaineet esiintyvät niissä vain atomimuodossa. Tämä tekee KELT-9b-planeetasta hyvän havainnointikohteen, sillä useimmissa viileämmissä eksoplaneetoissa yksittäisiä alkuaineita on vaikeampi havaita erilaisista molekyyleistä.