Astronomit ovat löytäneet ensimmäistä kertaa Linnunradan ulkopuolelta neutronitähden, jolla on heikko magneettikenttä.

Aiheesta tiedotti ESO, European Southern Observatory.

Löytö, jota ESO kutsuu ”kuolleeksi tähdeksi”, sijaitsee Pienessä Magellanin pilvessä noin 20 000 valovuoden päässä Maasta. Sitä ympäröi monimutkainen vyyhti kaasumaisia filamenttejä.

Tutkijat tekivät havainnon Chilessä sijaitsevalla MUSE-laitteistolla (multi-unit spectroscopic explorer), joka on osa ESO:n erittäin isoa teleskooppia (VLT).

Tutkimusryhmä havaitsi, että kaasukehä ympäröi röntgensäteitä lähettävää kohdetta, joka oli havaittu vuosia aiemmin. Sille oli annettu nimi p1. Sen luonne oli kuitenkin jäänyt arvoitukseksi.

Erityisesti oli epäselvää, sijaitsiko p1 tähtiräjähdyksen jäänteiden sisällä vai niiden takana. Vasta neonia ja happea sijaitsevan kaasukehän löydyttyä vahvistui, että se ympäröi tarkasti p1:tä. Tästä tutkijat vahvistivat, että p1 varmasti sijaitsee tähtiräjähdyksen sisällä.

Kun suurimassainen tähti räjähtää, se jättää jälkeensä vyyhden kuumia kaasuja ja pölyä. Nämä pyörteiset rakenteet ovat avainasemassa, kun painavammat kappaleet järjestäytyvät uudelleen.

Yksittäiset neutronitähdet, joilla on heikko magneettikenttä, ovat tyypillisesti halkaisijaltaan vain kymmenen kilometriä. Painoltaan ne ovat kuitenkin suurempia kuin Aurinko. Niitä arvioidaan olevan runsaasti maailmankaikkeudessa.

Yksittäisiä neutronitähtiä on kuitenkin hankala havaita, sillä ne loistavat ainoastaan röntgensäteilyn aallonpituuksilla. Siksi nyt tehty optinen havainto on erityisen kiinnostava.